棱镜 | 实验室内外的张首晟:从抗拒资本到进军硅谷大潮

腾讯《棱镜》作者 王丹薇 发自纽约

2014年夏天的一个傍晚,在斯坦福大学的一个小花园中,美国知名调酒师Randall Bertao对在场的百余位中外来宾说,”你们以前品尝的卡勃耐也许并不好喝,因为卡勃耐这种葡萄酒在运输中,会因为晃动太多,而失去了滋味,你们现在在它的产地加州再尝尝,会有意想不到的味道。“

这场品酒会由非盈利机构华源科技协会主办。华源科技协会由中国投资教父沈南鹏和享誉全球的科技学家张首晟等人联合创立,旨在促进中美两地创新和投资的发展。

张首晟一直在这两地创业发展的最前线。阿里巴巴创始人马云就是在2005年华源举办的一次聚会上,和雅虎的联合创始人杨致远重逢,饭后两人相约散步,谈话间不谋而合的意识到搜索引擎的重要性。同年,杨致远力排众议斥资10亿美元注入阿里,阿里在和eBay的酣战中如沐甘露。

过去近十年,中美天使跨境投资迎来最好的时光。阿里巴巴等中国互联网巨头频频向硅谷初创公司注资,共享出行公司Lyft,阅后即焚软件公司Snapchat等美国明星公司背后都有中资的影子,张首晟本人刚刚创办的丹华资本在中国轻松完成3亿5000万美元的融资,国有背景中关村发展集团是在硅谷“采购”创业公司的常客,德勤等金融服务公司也派人前往中国,帮助更多的投资人远渡重洋。

所有上述机构的代表,都出现在这场品酒会中。

持续数年的中资进军硅谷大潮,影响了硅谷和中国的创业生态。张首晟说,“硅谷有极大的智力资源,数不完的新点子,而中国有那么多外汇储备,其中很大一部分,一定会流向硅谷。我们建立这个平台,就是为了将资本、痛点和解决痛点的人聚集到一起。”

品酒会的当晚,Randall Rertao给大家留下了一句品酒箴言,酒怕折腾,人乐远游。

丹华正茂

张首晟是斯坦福大学终身教授,曾获得2015年富兰克林物理学奖章,以表彰他在拓扑绝缘体研究领域的开创性贡献。富兰克林奖章是美国富兰克林学会的最高荣誉奖,以本杰明·富兰克林的姓氏命名,霍金也曾在1981年被授予该奖章,该奖章的获得者还包括爱因斯坦、居里夫人、杨振宁等人。

虽然多次为企业和投资人牵线搭桥,但是张首晟一直对斯坦福的实验室走出来自己做投资人,并没有太大兴趣。

直到2013年,张首晟和斯坦福大学应用物理学博士谷安家在硅谷联合成立丹华资本,广泛投资人工智能、大数据、医疗健康、企业级应用、区块链等领域,投资阶段主要为早期以以及成长期的公司,目前管理超过6亿美元规模的两支美元基金和一支人民币基金。

张首晟曾回忆,当时看到越来越多的投资人从中国远道而来,我看到他们对硅谷的渴望。

根据Crunchbase的数据,在成立的5年中,丹华共投出147笔资金,其中18个为领投,每笔投资的金额在几百万到两三千万美元不等。其中不乏跨境电商平台Wish等多家“独角兽“公司,并成功退出项目5个。

丹华资本的名字中,”丹“取之于史丹佛大学(斯坦福大学的另一种翻译),“华”则寓意中华,这个名字意在成为中国和美国创新发源地斯坦福大学和硅谷的桥梁。

创立丹华资本以来,张首晟多次表示,要用第一性原理,围绕斯坦福大学的教授、校友和学生做风投。大学一词来源于拉丁语universitas,即宏大和保罗万象之意。张首晟认为创新最可能蕴藏在大学里。比如2014年8月,丹华资本就以1200万美元参与人工智能公司EverString。EverString的创始人杨文杰正是在斯坦福读MBA期间,组建了这支由多为斯坦福博士组成的团队。

从初创起,丹华就在硅谷的年轻创业人群中颇有声望。在硅谷,见到张首晟并非难事。在丹华资本不大但明亮的办公室,经常有年轻的创业者带着创业计划书拜访。一位曾经寻求丹华投资的创业者对腾讯《棱镜》说,张教授思维活跃,阅项目无数,和他交谈也常常聊到项目和行业的本质等一些相对抽象的问题。

“刹那含永劫”

2017年,在中国旅美科技协会第二十五届年会上,张首晟发表了题为《科学、创新和投资》的演讲。张首晟表示,中国科学的最高志向就是简单和普世,“我们生存的世界复杂而多变,但若是能够对万物寻根溯源,我们就可以用简单对抗复杂,赢得效率的提高。当理解并使用第一性原理时,我们就能够创新地进行新联通,成为中央路由器。丹华资本也期待创业家从第一性原理出发,思考问题。”

张首晟将自己从物理学汲取的养分运用在投资中,从2014年就开始关注区块链的发展,并从丹华成立即开始布局区块链领域的投资。

去年,随着币市的快速发展,丹华资本也越来越向区块链领域倾斜,丹华资本的官网则显示,基金共投资区块链项目42个,远高于消费金融(18个)、大数据(24个)和生命科学项目(16个)。丹华的合伙人及经理在对外演讲发言时,有时要先用“其实丹华不是一家只做区块链的基金”来为自己定义。

12月6日,丹华资本发布声明表示,丹华美元在区块链投资所占资金的比例非常小,而且在早期已经退出大部分。项目个数多,但是资金极少。

今年2月到10月,张首晟频繁往返中美之间,在2018中国(深圳)IT领袖峰会、2018五一硅谷区块链峰会、上海区块链技术创新峰会等多个活动上为区块链讲经布道。

他曾在今年年初发表对区块链看法的一次演讲中这样解释共识机制的价值:事实上物理学里面有一个非常深刻的概念叫熵增,就是物理世界看起来是总是走向无序。但是生命世界和物理世界不太一样,生命世界确实越来越走向有序。走向有序的行为是把熵减少的一个行为,但是整个系统的熵还是在增大。因此,生命行为就是把自己的熵减小了,使周围的熵增大了。

在这个意义下,区块链的共识系统有点像生命系统本身,自己的熵在减弱,它达到了共识,但使得周围的系统熵变大。这是一个代价,但相比别的系统来讲,这个代价还是非常小。

张首晟将区块链的新时代称为:我们的信念是建筑在一个数学的算法上面,In math we trust。丹华深信,区块链的到来能导致一场新的互联网革命,一个合久必分的时代将会到来。

这样的洞见得到了广泛的支持和赞美,但学术思想和投资操作并不能完全划等号。

一位华尔街投资人则对腾讯《棱镜》表示,自己非常尊敬张首晟教授的学术成就,也仔细学习过张首晟对于区块链的研究,颇有收获,“只是今年和区块链开放平台OPEN Platform绑定得那么紧密,站了那么多台,让人有些不理解。”

在区块链项目中,由大学教授站台支持的不在少数,“教授下海”在区块链行业也曾遭遇非议。一位区块链从业者对腾讯《棱镜》说,区块链尚属于发展早期,利益爆浆,也鱼龙混杂,”这是一个收智商税的阶段,有些大学教授被币圈大佬拉拢,用自己的学术名誉给项目背书,被区块链真正的信徒看在眼里,十分痛心。”

虽然张首晟投资的部分区块链项目在大熊市下表现不乐观,但是多位区块链从业者对腾讯《棱镜》表示,仰慕张教授的学术成果,也认为他是真正从哲学上相信区块链的。

得知张首晟去世的消息后,多位区块链从业者在社交媒体上发布悼词。美图创始人蔡文胜董事长引用了他生前喜欢的一首诗,“一花一世界,一沙一天国,君掌盛无边,刹那含永劫。”