不会飞的鸟是怎么来的

  世界上最小的不会飞的鸟,到底是怎样来到世界上最远岛之一的呢?这是困惑了科学家们一个世纪的生物学谜题。

  荒岛秧鸡(拉丁学名Atlantisia rogersi),有时候也称“亚特兰蒂斯之鸟”,只在地球上的一个地方被发现过,该地在南大西洋,它有一个很合适的名字——难达岛,刚好位于非洲和南美之间。

  当科学家们首次发现这种鸟类时,他们猜测也许是它们的祖先还在海平面低的时候,就沿着横跨在大西洋上的陆地桥走到了岛上。这个理论后来成为了将鸟归为秧鸡属的基础,传说是为了崇敬早已被海淹没的亚特兰蒂斯城的陨落。

  但现在看来这个理论好像是错误的。据科学日报报道,一项新的鸟类遗传分析已经揭晓了它们现存的最近亲属是谁,这也为它们的祖先是如何发现自己身处如此之远的岛上,提供了一些有效证据。

  事实证明,这种迷你不会飞的鸟,很可能在约150万年前就飞到了这座难达岛上。当然那时它们还是会飞的,只是后来为了适应这种偏远栖息地,最后很可能就不会飞了。

  虽然荒岛秧鸡的确很奇怪,但该研究发现,它和南美的点翅秧鸡,还有在南北美都发现过的黑田鸡有着深远的关系。这些鸟都很擅长飞行,也因“殖民”的栖息地广泛而闻名。

  主管该项研究的进化生物学家Martin Stervander这样说道:“秧鸡们好像非常擅长‘殖民’又新又远的地方,也很会适应不同的环境。”

  对一只非常熟练飞行的鸟来说,放弃飞行,把自己限制在小小的一座岛屿上生活,真的很不寻常,但这确实是相当聪明的适应。飞行消耗大量能量和资源,而大海中的一片小岛上本来资源就不充足。再说,难达岛上没有陆地掠食者,所以也没必要需要翅膀逃亡。相反,这些鸟儿可以在植被中四处乱窜,以填补小的啮齿类动物为了占领每个地方所挖的坑。

  Stervander说:“这些鸟在岛上还没有任何自然敌人,也不需要为了逃开掠食者而飞走,它们的飞行能力因此也就降低了,最终通过几千年的自然选择和进化失去了飞行的能力。”

  所以谜题解开了。但该鸟真的是世界上不知为何能够找到几乎不可能的栖息地的,快要灭绝的血统中,唯一,也是最后的幸存成员了。它们的稀少也意味着保护它们的重要性。现在,难达岛还相对原始,只是有一些可能和它们竞争的鸟类存在。对自然资源保护者来说,保持这个岛原本的样貌真的很重要。

  本文译自 MNN,由译者 Ayeshanyoga 基于创作共用协议(BY-NC)发布。