每个孩子都有他们“记忆中的气味”,这是如何分辨的呢?

孩子们总是满怀好奇,为了帮助爸爸妈妈们回答这些包罗万象稀奇古怪的疑问,童学馆开启了“好奇的孩子”专题。

生活中我们可以闻到各种各样的气味——香甜的面包、芬芳的鲜花,以及有人欢喜有人恼的臭豆腐——这些味道是如何被我们分辨出来的呢?动物是否也能闻到这些气味呢?

我们是怎样闻到气味的?

提问者:Audrey,布里斯班

解答者:Rodrigo Suarez,昆士兰大学

翻译:何婷

编辑:果酱

这是人类已经探索了几个世纪的问题。直到最近,我们总算才能给出一个让人满意的答案。

鼻子和大脑都要工作

当我们去闻一些味道的时候,我们的鼻子和大脑同时工作,这样我们才会感知到空气中漂浮的非常非常小的气味颗粒,就像化学中说的一个分子那么小。如果我们使劲儿闻,那么更多细微的气味粒子就能进入到我们的鼻腔顶部,这样我们就会更容易闻到味道。

但事实是,只有当我们的两个鼻孔同时接收到大量气味粒子时,大脑才能分析出两种相似气味的不同之处,我们才能像警犬那样追踪气味。

有过找寻一种气味源头的经历吗?把一个鼻孔堵上试试,看看会不会变难?

嗅觉同样能帮我们感知食物的味道。所以当我们鼻塞时,就会觉得一切都食之无味了。

在鼻孔里有许多细微的、我们称之为“神经元”的小家伙,它们可以用一种电信号“说悄悄话”(顺便告诉你个秘密,我们的大脑主要就是神经元组成的)。

在我们鼻腔顶部安家的嗅觉神经元(就是绿色、蓝色和红色的那个)能够分辨气味粒子,并且通过电信号把信息传送给嗅球(就是黄色那个)里的神经元。图片来源:Rodrigo Suarez

气味也有记忆

这种叫嗅觉神经元的小细胞有着长长的缆线状连接(嗅觉的意思就是闻气味的能力),通过缆线状连接可以向大脑前端一个叫“嗅球”的点发送电信号。嗅球内每个嗅觉神经元都和其他神经元相连,这样它们就能向大脑的其他区域传送电信号了。

与此同时,大脑其他收到电信号的部位也在做着不同的事情,比如储存记忆或是唤醒情绪。这也是一些气味能让你想起旧时光的原因。

一些成年人依然能够想起幼儿园教室里的气味,或是外祖母房子里的味道。此外,一些气味也能让人感到害怕或是愉悦,比如烟味或是鲜花的香气。

闻上去香甜的气味,总是让我们联想起美好的记忆。图片来源:pixabay

在你的脑海中,有关于一些地方或一些美味的美好记忆吗?

动物们的嗅觉

嗅觉对几乎所有动物来说,都是非常重要的,因为嗅觉能帮助它们寻找食物、辨别成员和躲避危险

例如,即便用嘴和腮呼吸水中的氧气,鱼类和鲨鱼的鼻孔也能帮助它们在水下追踪气味。

所有动物用鼻孔和大脑感知气味的方式几乎相同,甚至包括昆虫在内,所有动物的嗅觉神经元的工作原理也十分类似(只不过昆虫用触须闻嗅,而不是用鼻孔)。

脊椎动物(老鼠头顶橘色的嗅球)和无脊椎动物(蛾头顶的橘色触须)的气味感知原理相似。图片来源:Rodrigo Suarez

嗅觉也可以锻炼

然而,大脑处理气味的方式和它处理其他感觉(如视觉和听觉)的方式大相径庭。比如,我们可以区分一个乐队中不同乐器发出的声音,也可以分辨图画中不同的形状和色彩,但我们很难从气味混合体中将一个独立的味道分开来

当只有一种物品时,我们很容易就能闻出来这是橙子还是咖啡,但要让我们从许多气味的混合体中一一辨别出不同的组成部分,那可就束手无策了。

不过,如果勤加练习,分辨气味混合体的能力还是可以得到提升的。和普通人相比,专业的红酒品鉴师和调香师就可以从气味混合体中分辨出许多不同的味道。

红酒品鉴师的嗅觉优于常人。图片来源:FSR magazine