高通这届技术峰会,有哪些趋势值得关注?

作为全球移动通信技术积累最强的公司之一,高通刚刚在夏威夷举办完了最新一届骁龙技术峰会。后者不仅是高通年度最重磅的产品和技术展示窗口,更能折射出一系列技术和行业的最新趋势。

尤其是手机终端基础通信需求基本满足、人工智能技术持续普及、5G时代逐渐到来的节骨眼上,高通所展示出来的细节,都值得思考一番。下面就是我们为你总结的四个最重要的趋势。

一、手机处理器竞争格局四平八稳

在这次技术峰会的前两天,高通集中展示了最新的手机SoC平台芯片“骁龙855”。但按照惯例,这颗芯片在发布之前就遭遇到了多方面的曝光。

其中安兔兔官方揭露的Galaxy S10+工程机(有三星自己处理器和高通处理器两个版本)的跑分最具有参考意义。

先说CPU,在跑分上骁龙855与麒麟980十分接近,同时比三星的9820高大约10%。这个分数表现实际上和三者的硬件配置直接相关,因为骁龙855与麒麟980都采用了“4颗A76处理器+4颗A55处理器”的方案。出于功耗控制的目的,高通和华为都对一部分A76处理器进行了频率上的限制,其中高通限制了3颗,华为限制了2颗。但华为的处理器比较接近ARM公版的形态,而高通延续了传统,继续用自己的技术给处理器打鸡血。

多种因素控制下来,就变成了一个相当“理想化”的结果,高通和华为的成绩相差只在伯仲之间,但相对来说高通会更省电一点点。至于掉队的三星,主要是没有在CPU中全部采用最新的A76核心,反倒保留了2颗A75核心。

而在GPU方面则分成了两个阵营,三星和华为采用的是ARM官方的Mali方案,但是前者有12个核心,后者是10个,性能差距基本也就是相当于核心数量的差距。而高通方面则继续是自己的Adreno系列产品,最新的Adreno 640大约比三星用的Mali-G76 MP12强20%。

整体看来,ARM阵营的性能竞赛仍在越变越简单——跟紧了ARM官方的步调,用上最新版本的ARM核心,就能够在性能上占有优势。

在这一点上,向来习惯自己对ARM核心进行进一步调整的高通,反而隐隐变得比较劣势。尤其是今年华为通过麒麟980抢发A76核心之后,的确打乱了一系列使用高通旗舰处理器厂商的节奏。

二、深化AI能力,但最终要靠应用决胜

相比CPU、GPU这两大传统计算部件,AI运算能力算是这次高通骁龙855平台中更大的亮点。有趣的是,高通十分明确地表示:“我们这次没有加什么NPU。”很明显,这句话是说给华为听的。

所以在具体方案上,高通延续了前几代的提法,将AI运算能力分散到SoC中的各个处理器当中。例如全新的“Hexagon 690”DSP(数字信号处理器)处理器,就进一步增加了“Vector”(矢量)运算单元的数量,并且嵌入了全新的Tensor运算单元。高通官方特别强调了后者是高通自行设计,并且同时也是专门针对AI应用打造的。

在现场的答疑的环节中,高通相应产品负责人还给出了一个介绍:“并不是所有的AI应用都会直接调用Tensor运算单元,例如图像就会去到ISP(图像数据处理器),而语音助手则主要调用矢量运算单元。”

紧接着就是全新的“Spectra 380”ISP(图像数据处理器)处理器,在传统的图像处理单元之外,高通还在里面融入了3颗专门用来处理机器视觉的小处理器。凭借他们,用户甚至能持续在4K视频拍摄下开启人像模式(智能虚化背景)。

再加上本身已经更加强劲的CPU和GPU,855整体上实现了3倍于上一代的AI性能,高通官方甚至明确表示它是竞争对手AI性能的两倍(竞争对手只能是7nm的麒麟980)。

所以在峰会上,高通也直接展示了数个新应用,从通话的降噪、再到图片的再次降噪、再到视频中动作物体的变色等等,都比较有意思。如何从“有意思”升级为“离不开”,将会是手机端AI应用的下一个挑战。这也是为什么高通官方特别表示:将会持续尝试构建一个更灵活、更开放、更活跃的AI生态。

各家的AI计算力方案都不同,各家的AI应用也不同,整体的应用数量仍比较有限,各家的AI能力之间的对比自然也无法进行。看来还是需要更多时间,尤其是当消费者真的开始“迷恋”AI能力之后。

三、5G商用化越来越近,但障碍物依旧不少

除了性能之外,这次高通全新发布的骁龙855 SoC平台,另外一大亮点就是采用了“X24+X50”双Modem。前者目前已经在上一代845平台中大量应用,基本上算是一款将4G移动通信潜力掘尽的产品。而X50则是高通2016年底推出的5G modem,主要是为解决高于6GHz频段的毫米波通信打造。

经过2年多的研发和打磨,高通总算是将这款产品放进了商用化方案。但它并不会集成在骁龙855 SoC平台之中,而是采用外挂的方式。而在日常使用中,X24、X50两个Modem将通过特定的软件进行协调,两者一般会同时工作,其中前者负责连接4G网络,后者负责5G网络。

这样的架构“过渡”意味很重,正好说明了当下5G不成熟的状态。但同时这种架构也给手机厂商根据通信能力进行产品的价格区分提供了可能。

Verizon视频中对于树丛障碍物的信号测试

5G的覆盖和信号问题,一直是大家比较关心的一个重点。这次Verizon倒是带来了好消息,他们在美国本土进行了一系列的实际部署测试,并且在现场以视频的方式展示了毫米波信号的传输距离、穿墙能力等表现。虽然并不是5G信号传输问题被完整解决,但至少看起来没有我们之前想象的那么难。

但即便你现在拿到了配上了X50 Modem的骁龙855手机,你所能使用的5G通信也只有Wi-Fi一种,不同于现有的2.4GHz和5GHz频段,X50可以让Wi-Fi运行在30GHz下,在对于信号强度和传输距离要求不高的场景中提高更快的传输速度。但需要注意的是,30GHz的Wi-Fi路由器本身现在也仍处于完全没有普及的阶段,只有高通自家的解决方案可用。

而在现场的技术展示环节,高通则直接利用这套30GHz的Wi-Fi驱动了一套VR头显,但实际效果看起来仍比较原始。尤其是为了确保信号的传输不被观众影响,展示区域拉起了长长的隔离带。

相比技术,更大的问题还是在应用上,关键性的杀手应用至今仍不算明确。虽说之前每一代移动通信技术开发之后总会催生出新的应用场景,但没有关键性的杀手应用开路,将会给5G的手机端普及带来极大的阻力。

四、ARM进军笔记本仍需时日

除了骁龙855之外,高通还在技术峰会的最后一天公布了一条全新的产品线——专门针对平板、笔记本的8cx计算平台。

要知道前两年,高通都只是直接将手机SoC移植到大型设备中(骁龙850其实算是骁龙845的鸡血版)。终于选择新开产品线,一方面可以看出高通对于笔记本、平板市场仍“有所图谋”,另一方面似乎也说明高通并不看好手机端的性能需求能够和笔记本、平板端重合。

那么这次新发布的8cx究竟怎么样呢?你基本可以将它看做一个CPU、GPU双重强化,但是没有5G能力的855。但真正关键的,在于8cx大幅增强了芯片I/O能力,不仅支持更多的内存通道,同时也提供了USB 3.1、PCI-E 3.0这样的芯片级通联能力,这样的改变无疑将会消除大型平台对应的更高需求的瓶颈。

但有趣的是,在这次发布会之后的体验环节,我们所能看到的设备,只有高通自己的推荐设计。这样的阵势还不如去年845发布时,好歹还有几款实际的消费产品能够体验。当然,也有可能是高通在为1个月之后的CES留大招。

总结:从这次高通的各种表现来看,2019,将会是通信行业又一个重要的节点。我们即将迈入全新的通信时代,技术的进化将最终带来怎么样的生活方式改变?在全新的通信技术催化下,产品、社会形态会发生怎样的变化?没人知道,这或许才是它最迷人的地方。