话说老北京之西四,四座牌楼是标志

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作为地名的西四,其实是西四牌楼的简称。四座牌楼是地标性建筑,由于位于西城明、清两代北京城内分为东西南北中五城区而叫西四牌楼,它与东四牌楼隔皇城相望。四座牌楼的规格、工艺、材质、造型全都一样,东牌楼额题“行仁”,西牌楼额题“履义”,南、北牌楼额题均为“大市街”。那阵儿,西四牌楼和西四牌楼南、北大街叫“西大市街”,明代时也叫“西市”。

牌楼南为西四南大街,接缸瓦市大街,缸瓦市大街撤名后直接与西单北大街旧名瞻云坊大街相连;牌楼北为西四北大街,隔平安里为新街口南大街;牌楼东为马市大街旧称西马市街,现名西四东大街至西黄旧为皇城根;牌楼迤西为羊市大街现为阜成门内大街至马市桥即今白塔寺东侧十字路口,旧为东西走向的桥,可达广济寺、帝王庙、白塔寺、锦什坊街内的清真寺正名为普寿寺,有敕建额、阜成门,出城可到月坛、白云观、钓鱼台、门头沟、妙峰山一带,真可谓四通八达。

清末慈禧六十大寿时要到颐和园去,西四牌楼是必经地,军机大臣世铎便在东北角和西北角各建了座木质结构的二层转角楼,屯兵保安全。这两座百年转角楼几经风雨,东北角楼现为工商银行,西北角楼在解放后即为新华书店。在西北角还曾建有一座木架高耸带小阁的“望火台”,是旧时消防队瞭望火情用的。

西四牌楼也确实繁华热闹,在距牌楼较近的东西南北街道两侧,大小店铺鳞次栉比,吃的、穿的、用的、玩的、看的、睡的客店、洗的澡堂子,应有尽有。早年间还有马市、牛市、羊市、肉市、菜市、骆驼市、缸瓦市、羊皮市、人市雇佣劳动力的地方等。

清代的右翼税署衙门就设在马市大街上。1924年底北京城区开通了有轨电车,起点站在西直门的1路有轨电车从西四牌楼经过。没几年,环行有轨电车开通,始末站都在东单牌楼,也从西四牌楼通过,交通更为便利。

大约在1952年前后,有了以阜成门门脸儿为始发站的公共汽车,经西四向东开。加上原有的1路有轨电车和环行电车,使得西四牌楼地区的交通又方便了许多,马车、人力车渐渐消失了。

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