长的像我们老祖先的鱼:会用四肢站立,这是要爬上岸?

  用手走路和用四肢站立的鱼

  鱼会游泳这是常识,会跳跃也不稀奇,但要说现代海洋里有的鱼会用手走路、会用四肢站立,你立刻就会感觉不靠谱了。不过,事实就是事实——前不久,澳大利亚研究人员在澳大利亚东南沿岸的浅水域,发现了会用手走路、会用四肢站立的鱼——长手鱼。

  长手鱼有很多不同的种类,它们虽然外貌各异,但都身材娇小,身长一般在10至20厘米之间。它们通常利用鳍在海床上行走,主要以海虫和甲壳类等小型无脊椎动物为食。它们行动迟缓,喜欢在面积狭小的栖息地小范围活动,过着与世隔绝的生活。由于长手鱼的产卵数量低于绝大多数其他鱼类,所以它们的数量很少。

  研究人员认为,这种鱼类在大约5000万年前可能遍布世界各地,因为在距离澳大利亚非常遥远的地中海,人们曾发现过这种怪鱼的化石。那么这种在浅海活动的怪鱼为什么在澳大利亚没有灭绝呢?研究人员认为,除了澳大利亚东南沿岸的浅水域地形变化不大的因素外,还因为这种鱼类进化出一种秘密防卫武器,那就是它们的皮肤具有毒性,能够毒杀绝大多数攻击者,人如果误食它们,一小时内便会死亡。所以许多有能力收拾它们的鱼类面对它们,只是眼馋而已。

  此外,加拿大研究人员在印度尼西亚海域也发现了一种会用四肢站立的鱼。这种鱼叫琵琶鱼,喜欢海底的砂砾表面,以各种小型鱼类或幼鱼为食;体长一般为45厘米到2米之间,身体扁平,头很大,背鳍和胸鳍发达;还有一条马鞭一样的长尾,尾根与鱼身衔接处长有一排锋利的刺,刺尖可产生毒液。从鱼体的背面俯视,它们很像一把琵琶,名字便由此得来。

  因为它看上去非常阴森恐怖,而且诡计多端,所以人送诨号“魔鬼鱼”。这种鱼确实很鬼道,如它们嘴巴上面有个突起物,那是它们故意投放的诱饵。最近,研究人员又发现这些鬼家伙竟然还会站立。原来,当它们在诱捕猎物的时候,为了不暴露目标,经常会用已经演化为类似四肢结构的鳍,支撑住身体,让自己稳稳站立在海底的沙砾上,以逸待劳,随时准备对诱骗上当的猎物发动突袭。

  研究人员认为,这些鱼类之所以会长出类似陆地动物四肢的鳍,那是因为它们经常与海底接触练就的本领,是它们适应环境的产物。

  回放老祖先的上岸历程

  从它们身上,我们可以看到包括人类在内的四肢动物的老祖先数亿年前的影子,也说明达尔文所说的人类等四肢动物前身就是海洋里的鱼类进化过来的,是站得住脚的。近百年来,科学家们根据地球的环境变化历史和化石证据,已经为我们勾勒出了四肢动物从鱼类变成两栖动物的进化历程草图——

  大约在4亿多年前的,大片的陆地开始从海洋里上升起来,这个地质活动一直持续到3.7亿年前,导致地球上的陆地面积大大增加。由于季节性干旱出现,蒸发现象较重,许多在浅水海域生存的鱼类不得不从一片干涸了的水域爬上陆地,去寻找另一片水域,于是部分鱼类开始了向两栖动物的进化。

  19世纪末,科学家发现了一种生活在泥盆纪的掌鳍鱼,化石显示,它已经具备了一般鱼类没有的特点,如它的鳍中具备所有腿骨结构,只是缺少脚和趾而已,这说明它具有了拖着鳍爬上陆地的本领。2004年,科学家又发现了鱼类进一步进化的“代表”——泥盆纪的提克塔里克鱼,这种鱼长有鱼鳍、鱼鳞,体形也与鱼类相似,但它从胸部长出的鳍由骨骼组成,与四肢动物前臂相似,它有趾头、手腕、手肘和肩膀,这使它能够爬到岸边,并可以通过弯曲前臂在河床上爬行。值得一提的是它还有颈部,可以做出鱼类所不能做的转头动作。

  接下来的登陆本领更强的“代表”要算是泥盆纪时代的总鳍鱼类了,这类鱼的牙齿称与早期两栖动物的牙齿结构相似,它偶鳍内的骨头与陆生脊椎动物的四肢骨相比,分别相当于四肢的肱骨、桡骨与尺骨,这就很接近两栖动物的四肢骨骼了。

  当然,最接近真正两栖动物的高水平登陆“代表”要算是泥盆纪时代的鱼石螈了。鱼石螈虽然身体表面还披有细小的鳞片,身体像鱼一样侧扁,还有一条鱼形的尾鳍,但它的鳃盖骨消失了,吻部已加长,眼孔已经移到头骨的中部,头部还可以自由活动。它能用四肢支撑起身体在地面上爬行,而且它的脊椎上也已经长出了允许脊柱弯曲活动的关节突,这种脊椎构造要比总鳍类进步很多。鱼石螈的这些特征已说明它已经成为最早登上陆地的脊椎动物。

  科学家认为,随着最新泥盆纪考古发现的不断增多,未来这幅草图的细节还会更加丰富,人们也将会藉此更加深刻地理解达尔文的进化论。