苹果造车:“一颗雷达”引出的重重迷雾

苹果公司的汽车项目,一直神秘而低调。

业内皆知,苹果对外被曝光的项目名称为泰坦( Project Titan)计划,也被称作Special Projects Group (SPG)。该项目成立至今,可谓是在不断的质疑中前行。

在外界看来,苹果在汽车上的野心,似乎已经从整车制造转变为专注于自动驾驶相关软件的研发。但事实真的如此吗?

近日,外媒援引三位知情人士称,苹果正与至少四家公司谈判,希望能够寻找到比当前更小、更便宜、更容易批量生产的自动驾驶汽车的下一代LiDAR(激光雷达)传感器。除此之外,知情人士还表示苹果可能正在自主研发LiDAR传感器。

虽然知情人士并没有透露苹果所接触的公司名称,苹果也没有对此发表评论,但从该行为来看,苹果希望控制传感器、计算机和软件的“感知堆栈”,以便于成为自动驾驶汽车行业中的领导者,即使汽车并不是其自己造的。

但从另一个层面来说,苹果又不满足于只做供应商。

本月初,苹果从特斯拉挖走来了一名电驱动专家,名为Michael Schwekutsch,其在特斯拉负责驱动系统和电池包的开发,职位相当于副总裁级别。

此外,去年8月份,一位特斯拉的中国供应商透露,“苹果可能很快就要推出新能源汽车了。现在样车应该已经出来了,本月底开始小批量送样。但是保密,内部总监都看不到。”

基于此,在车云看来,苹果在汽车项目上可以说是两步走:

其一,是自动驾驶系统及相关软硬件的研发;

其二,也就是新能源汽车的开发。

虽然当前苹果对外透露出来的消息是希望未来做自动驾驶软件供应商,但其最终目标,还是具备自动驾驶功能的新能源汽车的整车制造。

苹果自动驾驶方向之变

在最初进军汽车行业之际,苹果的目标是希望打造一个能够像iPhone一样颠覆时代的汽车产品,然而,摆在苹果面前的,却是不争的事实。

当时,苹果主要面临着三方面的困难:

其一,也是最重要的,则在于发展战略的分歧。在车云菌发表的一篇题为《苹果造车,不会下坠|深度》的文章中提到,由苹果前汽车项目负责人Steve Zadesky所领导的团队希望泰坦项目开发一辆具备半自动驾驶功能的汽车产品,而其首席设计官Jonathan Ive所带领的团队则极力想要打造一个全自动驾驶平台。一个想要进行整车制造,一个则是注重软件平台,分歧,也就变得越来越大。

其二,是领导层的频繁变动。据悉,苹果高层所聘请的都是来自不同顶级企业的“高人”,过往都具有傲人的业绩和非凡的声望。而由于发展战略分歧,也使得这些高层分道扬镳、各奔东西也是自然的。

最后,则是供应链的问题。虽然苹果在手机行业中有着广泛的影响力,常常独家获得供应商的某些零部件。但由于汽车产业的特殊性,作为小新人,供应商并不是很愿意为苹果提供零部件。并且,苹果也曾寻求与宝马、梅赛德斯-奔驰、日产、迈凯伦、麦格纳斯太尔、比亚迪等汽车制造商建立合作伙伴关系,却并没有结果。

种种现实问题,使得苹果不得不转变策略方向。

2016年年中时,苹果为解决上述分歧问题,将原苹果资深高管Bob Mansfield重新招致麾下,让其掌管泰坦项目的工作事务。

在Bob Mansfield接手该项目后,开始缩减项目团队,重新专注于开发软件和支持解决方案。也就是说,苹果并调整了研发方向,暂时放弃整车制造,转向软件研发。2017年6月份,库克在接受采访时,首次承认苹果正在自主研发自动驾驶系统。

不过,虽说苹果转而研发软件系统,但其并没有放弃硬件制造。

前文有所言,知情人士称苹果正在积极与外部供应商接触,寻找下一代LiDAR传感器。

据了解,当前整个激光雷达系统,包括安装在苹果自动驾驶汽车车队上的威力登激光雷达系统,都是使用激光脉冲来获取有关车辆周围环境的精确图像。

但是,该系统成本约为10万美元(约合67万元人民币),而且使用机械部件让激光扫描仪扫描路面会导致此类系统体积过大,无法用于量产车。

而苹果所需要的激光雷达或许由传统的半导体制造技术制造,同时,由于批量生产,这些激光雷达价格可能会降至数百美元。

另外,苹果还希望这些传感器能够看到前方400百米的距离。对此,知情人士称,长距离需求,表明苹果对全自动驾驶汽车感兴趣,而不是对目前使用的自适应巡航控制等限制度更高的功能感兴趣。

此外,另一位知情人士表示,苹果正在寻找一种“以设计为中心”的传感器,此类传感器将足够轻盈、不引人注目,能够融入汽车的整体线条。

而除寻求外部供应商外,苹果可能还在自主研发LiDAR传感器。这与谷歌母公司Alphabet旗下自动驾驶公司Waymo所采取的方式类似,即组装传感器和计算机系统,同时购买菲亚特克莱斯勒的汽车。

知情人士表示,从苹果对廉价LiDAR传感器的兴趣中可以清楚地看出,它希望控制传感器、计算机和软件的“感知堆栈”,以驱动自动驾驶汽车,无论汽车是谁制造的。

与此同时,有知情人士还表示,苹果或已经加入汽车制造商和投资者的行列,以便于寻找制胜的传感器技术。

苹果汽车电动化之路

自动驾驶,无疑是苹果汽车项目的重点。但,苹果在汽车电动化方面的布局,也并不比自动驾驶相关的少。

2014年,苹果CEO库克批准成立泰坦项目。2015年,苹果就已经开始布局电动车。

其一,体现在苹果大肆挖角其他公司在电动汽车领域的人才。

如2015年美国电池制造商A123 Systems由于苹果大肆挖角该公司员工而对其进行诉讼。此外,苹果还从三星挖角电池技术专家,从电动摩托车初创公司Ission Motors招聘6名员工,这致使该公司倒闭。

在今年4月初,苹果又挖角特斯拉一名电动汽车专家Michael Schwekutsch。据了解,其在入职特斯拉之前,就负责过BMWi8,保时捷918 Spyder,菲亚特500eV,沃尔沃XC90以及其他流行车辆的电动和混合动力系统项目。

入职特斯拉后,MichaelSchwekutsch负责设计、制造和验证驱动单元,参与了特斯拉Roadster 2和特斯拉Semi的动力系统,在其超过20年的动力总成工作经历中,最近的10年都是与电动动力系统相关,具备非常丰富的经验。

而在MichaelSchwekutsch入职苹果前,苹果还挖了特斯拉前资深动力系统测试工程师John Irenland。

其二,则体现在产品研发方面。

2016年8月,有消息称苹果已与一家韩国电池公司签署保密协议,致力于动力电池研发,其开发的圆柱形锂离子电池采用了空芯专利技术,中空尺寸达2英寸(约5cm),并且可以在无需焊接的情况下进行串联或者并联。

2017年又有消息指出,苹果与宁德时代正在动力电池领域进行合作。动力电池方面消息不断,也是外界猜测苹果在造车的原因之一。

不算是驱动系统,还是电池技术,都是制造新能源汽车的核心技术。而基于当前现有的消息,苹果在这两方面的投入使其在这两个领域当中已经具备了核心竞争力,也让苹果造车有了必要条件。

苹果的终极目标

如果说,苹果的最终目标只是想要成为一个自动驾驶软件、硬件供应商,那么又何必在电动车方向投入众多时间和资金,甚至已经在电动车方面取得一定的成果?

当前,在业内流传一种说法,即相较于燃油车,电动车将是未来自动驾驶技术最佳载体。据业内人表示,电动车相对于传统内燃机来说,整体架构比较简单,因此,电动车更容易被控制。并且,通过电动机来控制电压电流的输入输出,以及与整套自动驾驶组件的契合,相对容易。

基于此,我们可以看到,苹果的最终目标,或许并不是只做一家供应商,而是制造具备自动驾驶功能的新能源汽车。

苹果iCar设想图

有消息称,乔布斯时期的苹果原本只是想要做手机系统等软件供应商,但当时的手机在硬件层面上无法满足乔布斯的要求,苹果才开始从软件做到硬件,最终形成在手机领域的全产业链闭环。在汽车领域,苹果或许依然如此,而其也具备整车制造的实力。

去年8月,苹果从特斯拉挖来了前任高管Doug Field,主要负责苹果的SPG部门。之后,特斯拉资深设计师Andrew Kim、电动动力系统工程副总裁的Michael Schwekutsch等加入苹果,都显示出了更为明显的造车信号。

据了解,Doug在特斯拉曾经全面负责Model3的生产工作,Andrew负责的是汽车内饰设计、Michael负责的是电动动力系统,此外还有汽车NVH、电池Pack制造工程经验。

此外,苹果此前还招募了更多具备汽车制造经验的人才,包括了特斯拉前机械工程师DavidNelson、前特斯拉副总裁Chris Porritt。

2016年4月,前特斯拉资深CNC(数控机床)程序员David Masiukiewicz加入苹果,此外还有在Andretti Autosport的CNC车间工作的Kevin Harvey。

事实上,知名苹果供应链分析师郭明錤也认为,苹果就是想先做好“软件”,再攻克“硬件”,最后形成“服务”,把iPhone的成功延续到汽车行业,这是苹果所轻车熟路的。

至于苹果汽车何时推出,郭明錤则表示时间大概是在2023-2025年。