专访OneWeb副总裁:发射588颗卫星以提供高速网络

美国明星通信公司OneWeb有一个宏大的梦想:发射588颗卫星组成近地轨道卫星星座,为全球提供高速网络。在经历7年“长跑”后,今年2月OneWeb迈出了第一步:发射了首批六颗卫星。

4月24日,OneWeb副总裁Tony Azzarelli和OneWeb首席商务顾问Michele Franci在2019年中国航天大会上接受澎湃新闻(www.thepaper.cn)记者的专访。

OneWeb副总裁Tony Azzarelli(左)和OneWeb首席商务顾问Michele Franci(右)

二人透露了接下来的发射计划。OneWeb的下一次发射将发生在今年的10月至12月。那之后每个月发射一次,每次发射约36颗卫星,直到完成19次发射。整个发射过程将持续至2021年中旬。

谈到公司耗时7年才发射首批卫星,Michele Franci解释,寻找合作伙伴、融资、设计生产线都需要相当长的时间。根据OneWeb的发射计划,公司需要实现日产一颗卫星的产能,这对生产线提出了极高的要求。

OneWeb成立于2012年,总部位于美国弗吉尼亚州,是一家全球性的通信公司。它计划通过近地轨道卫星组成星座,构建覆盖全球的高速宽带网络,让世界各地的人们都能接入互联网。

软银、可口可乐、空客和维珍集团都投资过OneWeb。今年3月,OneWeb宣布获得12.5亿美元投资,这是迄今为止他们获得的最大单笔投资额,目前该公司总筹资额达到34亿美元。

Michele Franci对澎湃新闻记者透露,目前,OneWeb正在与中国的潜在合作伙伴协商,准备进军中国市场。

2021年中旬结束星座部署,进入中国市场是追求目标

2012年,OneWeb在美国成立,它的创始人正是谷歌卫星上网项目的负责人Greg Wyler。与马斯克风格相反,OneWeb的创始人相当低调。公司引起外界注意,还是由于软银集团在2015年和2016年的两轮投资,当时金额分别为5亿美元和8.5亿美元。

2017年5月,OneWeb曾向美国联邦通信委员会(FCC)递交了超过700颗低轨道卫星通信系统的运营许可申请,用于构建太空互联网,并于同年6月获得批准。

直到今年2月27日,OneWeb在圭亚那航天中心发射了首批六颗宽带卫星,六颗卫星均已采集到信号。这次发射标志着OneWeb实现从概念验证到商业化的转变,也预示着它即将开启规模最大的卫星发射。

OneWeb副总裁Tony Azzarelli对澎湃新闻(www.thepaper.cn)表示,目前六颗卫星正缓缓到达预定轨道。OneWeb还要对六颗卫星进行测试,观察卫星终端和整个系统工作的情况。

“我们共计划发射588颗卫星,并额外生产62颗备用卫星。”Tony Azzarelli对澎湃新闻(www.thepaper.cn)表示。由于卫星的表现优于预期,OneWeb将星座的规模减小到588颗,并已开始有意识地部署发射计划,下一次发射将在今年的10月到12月之间。在这之后每月发射一次,每次发射36颗左右,直到19次发射以填满整个星座,到2021年中旬结束发射。

Tony Azzarelli说,也许从2021年初开始,OneWeb就可以在俄罗斯周围、加拿大、斯堪的纳维亚等地开展一些业务,“因为那时候我们开始覆盖北半球。”这些业务包括非移动的业务(fix services),例如固定的企业网络服务。

按照OneWeb一直以来的期望,它要为全球提供通信服务。OneWeb的卫星星座将通过Ka和Ku波段与地球通信。ka波段将用于地面网络和卫星之间的通信;Ku波段将用于卫星和用户终端之间的通信,提供互联网连接。

实际上,来自5G、物联网、自动驾驶和其他新技术的数据增长,正推动对现有基础设施能力升级的需求。“因为我们都想拥有一个非常高效的平台,发送和接收数据要非常快。所以无论我们身在何处,无论我们在做什么,我们都希望有移动宽带。”OneWeb首席商务顾问Michele Franci告诉澎湃新闻(www.thepaper.cn),这种移动性的通信需求在中国非常明显,中国很大,有很多地区的网络服务还不能达到。“我希望能满足这些需求,实际上我们正在与中国潜在的合作伙伴进行协商,进入中国市场是我们追求的目标。”

7年“长跑”发射首批卫星,建设日产一颗卫星生产线

2015年,商业航天在中国破冰启航,一大批火箭公司和卫星公司成立。6枚民营火箭已发射,一些卫星公司也纷纷“放卫星”上天。与中国民营卫星企业的快速发射不同,从2012年成立,到2019年发射第一批卫星,OneWeb经历了7年“长跑”。

Michele Franci解释,这是因为寻找合作伙伴、融资、设计生产线都非常重要,“这需要时间。”

尤其是生产线,Michele Franci说,单个卫星的研制是一次性过程,一个公司花了很多时间组装和测试,所有事情都是专门为一颗卫星而做。但批量化生产卫星就不再是简单设计一颗卫星,每个月要发射36颗卫星,相当于一天要生产一个,这就要求卫星生产线要像汽车生产线一样非常循环流畅。这时候不再是盯着一颗卫星,而是设计整个工厂和生产线,Michele Franci表示,这是耗时的原因。

尽管目前上天的卫星只有六颗,OneWeb在今年已经宣布其获得了第一份客户合同,为总部位于英国的卫星和网络运营商Talia提供其高速、廉价的全球通信服务。

通过卫星星座提供互联网服务,是否真的能赚钱?Michele Franci说,用卫星扩大互联网的接入本身并不是一件非常赚钱的事情。“真正赚钱的是越来越多的人访问互联网后购买互联网上的服务”,即为那些以前没有互联网的人创造一个平台,让他们可以在平台上获得教育、交通等服务,这会带来经济的发展和新的商机,“所以对那些为人们带去这些能力的公司而言,他们会找到愿意为此买单的人。”

“我们的目标不是提供最昂贵和最能赚钱的服务,而是降低业务的价格。所以,最终客户支付的费用可能低于他们今天支付的费用。”Tony Azzarelli告诉澎湃新闻(www.thepaper.cn)。

业界普遍认为,对于商业航天而言,最大的优势在于成本,没有成本优势就没有竞争优势。Tony Azzarelli也十分赞同这种观点,他表示,成本的对我们来说是非常重要的,这就是为什么OneWeb必须经历非常复杂的一个较长过程,以开发、设计、找到合适的合作伙伴进行投资,然后建立比普通卫星成本更低的卫星。这是为了减轻财务负担,为了融资,同时也降低客户的最终定价,从而让更多的人使用。