元朝为什么会灭亡?起因只是一次不经意的人事变动

元朝是中国历史上首个由非汉族建立的大一统王朝,同时也是中国历史上疆域最辽阔的王朝。不过,元朝虽然盛极一时,但其国祚却不足百年。关于元朝灭亡的原因有很多,比如天灾人祸、统治阶层腐朽无能等等,但要说到具体灭亡原因,元朝后期一次不经意的人事变动却可以说是罪魁祸首。

1333年,年仅13岁的元朝末代皇帝妥懽帖睦尔继承皇位,是为元顺帝。不过,当时元朝的大权并非掌握在皇帝手中,而是被右丞相伯颜所把持。

元顺帝登基之初,元朝面临的形势并不乐观,但还不至于到天下大乱的程度。然而,经过志大才疏的伯颜几番瞎折腾改革后,元朝内部形势急剧恶化,河南、广东、江西等地都爆发了小规模的农民起义。最终,四处树敌的伯颜被自己的侄子脱脱赶下了台,不久后死于流放的途中。

1340年四月,年仅26岁的脱脱接替了伯颜右丞相的职位。脱脱是那个时代最杰出的人物之一,他上位后立即废除了伯颜时期的诸多弊政,并推出了多项新的改革措施。1343年,脱脱主持修撰了《辽史》、《金史》、《宋史》,这为后世研究辽、金、宋三朝历史做出了巨大贡献。

1344年五月,脱脱“因病”辞官。之后几年时间中,中国多地连年遭受自然灾害,社会形势愈发动荡。更雪上加霜的是,连绵不断的大雨使黄河河水猛涨,最终冲垮堤岸,泛滥成灾。1349年,元顺帝将脱脱召回朝廷,重新担任右丞相之职。

脱脱重新上任之初就通过发行新纸钞的办法临时解决了经济危机。之后他又动员约17万士兵和民夫,耗时7个月完成了黄河河道工程。不过,就在黄河工程进行的同时,淮河流域又发生了决口。无家可归的农民在韩山童、刘福通等人的领导下,发动了“红巾军起义”。由于当时社会矛盾已经到了非常尖锐的程度,因此起义军很快就发展成星火燎原之势。

如果说之前脱脱的工作成就都是在行政方面的话,那么接下来几年时间中,他在军事方面的统帅和调度才能将发挥到淋漓尽致的程度。脱脱创造了一个全国性的镇压“机器”,并能有效地将其控制住。他可以根据实际需要随时建立与解散较大的军事组织,并确保不会导致基层军队出现混乱局面。如此一来,军权就牢牢控制在朝廷手中。同时,脱脱在任用将领方面眼光独到,元朝官军在经历了刚开始阶段的失败后,很快就取得了更多胜利。至于那些需要动员大规模军队的行动,脱脱则是亲自参与指挥,以防止军队将领拥兵自重。

经过三年时间镇压,元末农民起义运动得到了很大程度的控制,淮河流域大部分地区成功被元朝官军收复。1354年,脱脱亲自率军攻打占据江苏的起义军领袖张士诚。在脱脱的指挥调度下,元军势如破竹,很快就将张士诚军包围在高邮(张士诚政权的首都)城中,剿灭张士诚势力几乎只是时间问题。

在围困张士诚的同时,脱脱还派出分遣队,扫荡了附近其他地区的义军势力。从当时的形势来看,这场来势汹汹的农民起义运动即将要被成功镇压。

可是,就在元军即将攻破高邮城时,战场形势却发生了戏剧性变化:1355年1月7日,脱脱接到了一份签署日期为1354年12月24日的诏书,元顺帝下令罢免脱脱的兵权和一切职务,并流放到云南。脱脱手下将领劝他以“将在外,君命有所不受”作为推脱。可脱脱却说:“天子诏我而我不从,是与天下抗也,君臣之义何在?”出于对皇帝的忠诚,脱脱立马交出了兵权。

元顺帝为什么要下达如此匪夷所思的人事变动命令呢?原来,就在脱脱率军出征的时候,他的政治对手哈麻就整天围着皇帝数落脱脱的各种不是,一会儿说他劳师费财,一会儿说他拥兵自重。久而久之,元顺帝心里也对脱脱产生了怀疑。于是,高邮城下的元军就上演了临阵换帅的一幕。

对元顺帝来说,撤换脱脱似乎是个很正常的举措,因为他以往也曾多次撤换过丞相,包括1344年脱脱的“因病”辞官。此前的这些人事变动都没有对王朝内部产生过明显影响,所以他自然不认为这次会有什么不同。

然而,从实际情况来看,脱脱的这次被罢免可以说是导致元朝灭亡的直接导火索。第一个变化立刻在高邮城下出现。由于脱脱在军中威望极高,他含冤被流放极大打击了元军的士气。高邮城下的元朝大军人心惶惶,乱作一团。史书上对此的记载是“大军百万,一时四散。其散而无所附者,多从红军”。也就是说,元军不战自溃,其中有不少人都加入到了红巾军阵营。

另一方面,脱脱被撤换后,他经过数年时间建立的中央集权制度遭到严重破坏。没过多久,元朝各行省的控制权都落到了地方长官手中,军阀林立的局面开始出现,整个国家很快就陷入了失控状态,元朝政府实际上成了一个只能控制京城及其周边地区的地方政权,尽管在名义上它还保留着作为全国政权的正统性。

1368年,朱元璋于南京称帝,建立明朝。同年八月,明军攻克通州,直指京师。元顺帝仓皇逃往蒙古,元朝灭亡。

参考文献:《元史》、《庚申外史》