为避免近亲繁殖远离出生地!高加索山猫远比想象中聪明

在欧亚猞猁(猞猁)、伊比利亚猞猁(西班牙猞猁)、加拿大猞猁(短尾猫)和短尾猫这4种猫科猞猁属动物中,欧亚猞猁是分布地理范围最广的。然而以前动物学家对欧亚猞猁的研究大多集中在分布在欧洲的种群,而对亚洲的种群研究较少,比如猞猁高加索亚种。

图:猞猁高加索亚种,也叫高加索山猫。

猞猁高加索亚种也叫高加索山猫,主要分布在土耳其、高加索地区和伊朗部分地区。因为偷猎、栖息地丧失和猎物数量减少等因素,如今在野外已经很少见到高加索山猫了。由于科学家对高加索山猫的研究历来较少,因此对其生物学特性及遗传情况知之甚少。对很多人而言,这是一个很陌生的欧亚猞猁亚种。

图:生活在动物园中的高加索山猫。

为了收集高加索山猫的生态需求、遗传多样性和行为数据,协助未来的保护工作,近十年来,来自莱布尼茨动物园和野生动物研究所的科学家团队在土耳其的某个地区收集了大量的数据和样本。

通过对高加索山猫的粪便、毛发等“非侵入性样本”的收集和分析,科学家发现虽然高加索山猫的栖息地存在破碎化的情况,种群被自然屏障和人工屏障隔离得较严重,但遗传多样性却比意料之中高许多,而且几乎不存在近亲繁殖的现象。

在之前依靠捕获活体来研究高加索山猫遗传情况的研究中,研究人员普遍认为其遗传多样性损失较严重。两种研究方式显然会有不同的结果:通过收集粪便、毛发等非侵入性样本,科学家可以研究更多的高加索山猫个体,研究结果更接近实际情况;而通过笼子诱捕高加索山猫的研究方式,由于样本数量较少,则会导致研究结果与实际结果偏大。

图:红外相机拍摄到的高加索山猫。

研究还发现,雌性高加索山猫则喜欢留在出生地附近生活,而雄性的高加索山猫在和母亲分开后就会四处扩散科学家认为高加索山猫的这种行为习惯正是导致其种群难以出现近亲繁殖现象的主要因素。

假如雄性高加索山猫长大后不离开出生地,那么它们就会和自己血缘关系较近的个体交配,久而久之,近亲繁殖就会给种群带来很大的生存危机。

然而,高加索山猫并没有这样做,而是不惜突破一道道屏障来到远方,这说明它们远比人们之前设想的聪明。

图:红外相机拍摄到的高加索山猫。

其实,在自然界中很多猫科动物会有意或无意地避开近亲繁殖,比如雪豹,当雪豹长大后就会到离出生地很远的地方生活,和亲缘关系较远的个体交配繁殖;又比如狮子,当一个狮群中的雄狮长大后就会被父辈或母狮们逐出狮群,然后到其他狮群生活,这样就可以避免近亲繁殖(如果狮群中的父辈不在了,母狮们又没有足够的力量和亚成年雄狮抗衡,亚成年雄狮很可能会一直留在狮群中)。

然而,由于栖息地的丧失以及种群数量下降等因素的影响,很多野生猫科动物都处于近亲繁殖的困境中,其中典型的例子有亚洲狮和西班牙猞猁。由于近亲繁殖,亚洲狮和西班牙猞猁种群的遗传多样性损失很严重,这会导致它们更容易受到遗传病和其他疾病的困扰。

图:红外相机拍摄到的高加索山猫。

不过,虽然高加索山猫种群的遗传多样性水平高于预期,但科学家认为不能高兴太早,而是要未雨绸缪,不但要对其栖息地加强保护,还要在栖息地不连贯的地方建立生态走廊,防止未来可能出现的遗传多样性丧失的情况。(欢迎关注大猫来了,每天为你分享有趣的猫科动物科普知识)