我们生活在一个虚拟宇宙里?听听科学家怎么说

“模拟假说”?

在2003年的一篇论文中,牛津大学哲学家尼克·波斯托姆指出:“如果我们生活在一个模拟现实中,我们观察到的宇宙不过是整个物理世界的冰山一角。虽然我们看到的世界带有一定的‘真实感’,但这个世界只是一个虚拟存在,而不是一个真实的世界。”这篇论文引发了一场大讨论,而讨论的焦点就是所谓的“模拟假说”。

相信模拟假说的人认为我们生存的世界由一个科技远胜我们的文明创造,而不是我们自己

你是否想过,我们周遭的一切——包括头顶的星辰和脚下的大地,甚至我们的身体和思想——都可能是有人故意制造的幻象?一些科学家认为我们生存的世界只是一个超级逼真的虚拟现实,我们所有人不过是一个电子游戏中的角色罢了。

科幻小说和科幻影片经常出现类似的桥段,例如1999年的大片《黑客帝国》。一些物理学家和哲学家认为我们生活在一个虚拟世界的可能性是存在的。这个虚拟世界包罗万象,甚至包括我们对宇宙的所有认知。

在2003年的一篇论文中,牛津大学哲学家尼克·波斯托姆指出:“如果我们生活在一个模拟现实中,我们观察到的宇宙不过是整个物理世界的冰山一角。虽然我们看到的世界带有一定的‘真实感’,但这个世界只是一个虚拟存在,而不是一个真实的世界。”这篇论文引发了一场大讨论,讨论的焦点就是所谓的“模拟假说”

《黑客帝国》剧照

麻省理工学院PlayLabs计划创始人和《模拟假说》作者里兹万·沃克是看重这一假说的人之一。有一次,他带着耳机在一个空荡荡的房间玩虚拟现实游戏。游戏的仿真度极高,促使他产生这样一种疑问——我们是否生活在一个由科技远胜我们的文明创造的虚拟世界?

美国宇航局喷气推进实验室的计算机学家里奇·特里尔也对模拟假说产生浓厚兴趣。当前最出色的模拟也无法创造出人工心智,但特里尔认为不久之后我们便会具备这种能力,模拟有感情、有意识的生命。他说:“我们这一代人将扮演上帝的角色,创造出各种宇宙。”

牛津大学哲学家尼克 波斯托姆

不过,并非每一个人都认同这种观点。在2016年于美国自然历史博物馆举行的一场讨论会上,哈佛大学物理学家丽莎·兰道尔指出模拟假说成立的可能性为零。首先,没有任何证据证明恒星和星系是模拟产物。她不理解先进文明为何耗费精力模拟智人。“为何要模拟我们?我的意思是,有太多东西值得模拟。我不知道为什么更高级的物种要在我们身上浪费时间。”

相信模拟假说的人相信存在所谓的超级模拟器或者对人类非常关注的造物者。超级文明创造模拟宇宙的想法与《创世记》的故事可谓有异曲同工之妙。包括特里尔在内的一些思想家喜欢将模拟假说与宗教相提并论。他指出如果这一假说成立,那就存在一个造物者或者缔造者,是他设计了这个世界。这是一个很古老的想法,一个能够与数学和科学联系起来,而不仅仅是关乎信仰的想法。

科学家普遍认为大爆炸创造了宇宙。大爆炸后宇宙迅速膨胀,温度随之降低

但在其他学者看来——包括马里兰州大学物理学家希尔维斯特·詹姆斯·盖茨——模拟假说与宗教信仰之间存在相似性是一种警告,警告我们正在脱离正轨。他在最近接受电台采访时指出科学让我们摒弃“我们是被一个看不见的事物控制的木偶”这种荒诞的想法。模拟假说给人一种宗教的感觉,程序员扮演了上帝的角色。

波斯托姆表示:“如果能够模拟其它任何事物,你就能模拟大脑。”虽然当前我们尚未掌握这项技术,但这种模拟并不存在概念上的障碍。一旦我们能够创造出拥有惊人细节和准确度的模拟大脑,这些模拟大脑便有可能产生意识。

不断膨胀的宇宙

我们能否证明模拟假说?波斯托姆认为在将来的某一天,我们或许会发现“证明”模拟宇宙的一个故障,但这种可能性很小。他说:“想象一下,你的眼前突然出现一个窗口,上面写道‘你处在一个模拟中,点击这里获取更多信息’。这无疑是一个压倒性证据。”

物理学家建议进行相关实验,证明我们生活在一个模拟世界。一些物理学家怀疑在最小尺度下,模拟世界由离散的“组块”构成,有点像数码照片中的像素。如果证明世界能够以这种方式“像素化”,便可证明我们生活在一个人为制造的虚拟世界。一支由美国和德国物理学家组成的研究小组指出,细致观测宇宙射线能够找到答案。

银河系艺术概念图。一些物理学家和哲学家认为我们生活在一个虚拟宇宙

如果证实我们生活在一个虚拟世界,我们的思想和情感只是程序员编写的0和1的组合,将产生怎样的影响?可以想象,获悉这个惊天秘密会导致我们的生活发生翻天覆地的变化,破坏我们的使命感和主动性。哈佛大学天文学家亚伯拉罕·罗布指出这种认知甚至会引发社会动荡。如果知道我们的思想和行为并非由我们自己主导,我们便不再为自己的行为负责。没有什么比这种想法更能破坏社会秩序。

其他人认为支持模拟假说的证据会让人产生一种恐惧感,因为造物者随时可能厌倦模拟,按下停止键。波斯托姆认为发现模拟假说的证据会让人们陷入永远的死亡恐惧当中。“你可能随时心脏病突发或者中风,屋顶也可能崩塌。”

波斯托姆指出不管我们如何看待模拟假说,我们都会认识到人类的卑微。就像哈姆雷特对霍雷肖说的那样:“天地之间有许多事情,是你的睿智所无法想象的。”波斯托姆坚称他会认真对待模拟假说。“对我而言,这绝不只是一个智力游戏。这是一种努力和追求,为的是找到我在这个世界的位置。我会尽自己最大所能,去了解这个世界。”

翻译:牛树军

编辑:黄雯镱

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