小盒科技刘夜:巨头能轻易颠覆的赛道都不是好赛道

燃财经(ID:rancaijing)原创

作者 | 唐亚华

编辑 | 魏佳

刚刚过完40岁生日的刘夜算是一个幸运儿。

从小学开始学习编程,儿时就确立人生方向;上大二时,靠着给企业做开发赚到70万,后来业务多得做不过来,干脆在学校附近成立公司,搭建了20人的团队。毕业后,他继续走在创业这条路上。他创立的“作业盒子”面向K12公立学校,在五年内获得六轮融资,受到百度风投、好未来、云锋基金、BAI(贝塔斯曼亚洲投资基金)等知名机构青睐。

最近,作业盒子宣布完成1.5亿美元D轮融资,由阿里巴巴领投,跟投方包括云锋基金、C资本和BAI,投后估值超10亿美元,跻身独角兽行列。同时,作业盒子改名为“小盒科技”,强调其教育、科技、人文属性。

技术极客、年少有为、连续创业,是外界贴在刘夜身上的标签,但回顾18年的创业经历,刘夜坦言自己曾是一个典型的连续不成功创业者,他探索过七八个方向,从旅游电商到可视化线上平台,到基于手机的点餐,以及企业社交、效率工具等等,虽然迅速扩张但很快就遇到天花板,不得不放弃。

不过,曾经的经历让他和团队对于工具类产品十分敏感,也积累了对行业、产品、资本的认知。这些经验应用到作业盒子上,使得这款起步时间晚于同类产品的APP,在激烈厮杀的K12领域站稳脚跟。

如今,作业盒子为什么要改名?教育部明令建立学习类APP进校园备案审查制度,会给行业带来哪些影响?AI真的能替代老师吗?近日,燃财经专访了小盒科技创始人兼CEO刘夜。

技术极客押注教育

见到刘夜时,他正骑着轮滑车在位于望京SOHO的办公室里四处走动,他是一个深度滑雪爱好者,但“骑车”办公并不是为了体验滑雪的感觉。前不久,他的脚刚做过手术,为了不耽误工作,就骑着医院配备的康复车每天照常上班。

严格意义上来说,小盒科技只是刘夜的第二次创业。但创业的种子,是从中学时代就早早埋下。当时,他看到比尔·盖茨、求伯君的成就,看到微软、金山、惠普等公司的崛起,恨不能一夜长大,全身心投入科技浪潮中。

1998年,刘夜进入对外经济贸易大学修金融专业,从小酝酿的一团火终于开始释放。他泡在中关村研究清楚了电脑所有的硬件,显卡、内存条,他一眼看过去就能说出厂家、编号、适配产品,还成为学校修复电脑bug的“红人”。

那时,他看完了市面上能买到所有计算机杂志,最出名的《新潮电子》更是一期不落,从出版第一期看到杂志社倒闭前的最后一期。他还熟读《未来时速》、《麦肯锡传奇》、《哈佛商业评论》、GE和IBM经典的管理方法论,得到灵感后,晚上就在寝室拿着小便签写商业计划书。

大二时,刘夜开始接一些编程外包项目,一年赚到七十万。到了大三,他在宿舍开始了自己的创业之旅——为大型企业搭建网站。当时互联网基础人才稀缺,大公司报价几百万的网站搭建工作,刘夜只要20万就能完成。后来,活多到接不过来,他索性组建团队成立了公司因脉科技。

不过,创业第一年,刘夜差点成为“光杆司令”。目标不清、组织混乱、工资不高,员工集体提出辞职,刘夜不得不每天花十几个小时逐个聊天,挽留骨干员工。

步入正轨后,公司尝试了动画、网页、数据库、SaaS系统,领域覆盖旅游、社交、点餐等等。基于技术优势,很多项目在开始时能够迅速扩大规模,做到行业里面不错的位置,但是很快就遇到了天花板。同时,刘夜发现,技术服务级市场的规模最多一两亿,而他一直以来的内心追求,是站在互联网浪潮之巅,靠技术和创新能够彻底颠覆某个领域。

2013年前后,刘夜一直在不断寻找新方向。最终,他将目光投向了教育,这个市场够大、需求够强,且链条中有很多可以数字化的内容。用科技的方式提升行业效率,把教育的成本降到十倍以下是刘夜当时的想法。

小盒科技COO王克,CMO贾晓明,CEO刘夜(从左至右)图片来源于网络

2014年,百度前战略合作部总经理王克、前英特尔教育中国区负责人贾晓明和刘夜在一次长聊之后决定一同成立作业盒子。这是一款面向K12公立学校,为师生提供学习题库以及作业管理方案的APP。

有人有方向之后,坚定看好“改进教育流程”的联想之星在一周后就投入了天使轮资金。

未来两年AI老师会大规模上岗

拿到第一笔投资的过程看似容易,但作业盒子起步时,同一个赛道上的“一起作业”、“作业帮”基本上都已经融到B轮、C轮。

得益于之前做工具类项目的经验,刘夜看得很准,“做工具,要假设人是懒惰的,要帮他提高效率,同时工具本身不能成为他们的困扰。”

在公司成立之前,刘夜和另外两位联合创始人拜访了北京市十几所学校、一百多名老师,从他们的工作环境、电脑设备、工作流程等进行大量沟通,也了解到他们的需求和顾虑。

图 / 视觉中国

由免费工具切入学习场景,学生可以在APP上做作业并利用里面的题库练习,学校老师则在上面布置作业并进行批改,由此,作业盒子迅速集聚了几千万用户。

2017年起,作业盒子投入研发为学生提供个性化、自适应学习辅导服务的AI课程体系——“小盒课堂”,首创了“AR老师”授课,借助超过8600个人体采集点,实现了精细化3D建模和迁移,还增加了语音互动、手势互动、表情互动等沉浸式互动课堂体验。

据刘夜介绍,小盒科技旗下有目前国内最大的面向公立学校师生应用的教学工具之一“小盒”系列产品,以及为学生提供个性化、自适应学习辅导服务的AI课程体系“小盒课堂”。全国31个省份近400座城市的10万所学校,超过4000万小学师生家长在使用小盒科技提供的工具产品、课程和教学辅导服务,而小盒课堂目前学生规模已经超过10万人。

“如今,系统上的AI课程已经覆盖过半,作业盒子已经不能概括这家公司了。”刘夜说。也正是因为此,作业盒子决定升级为小盒科技,旗下全系产品都将以“小盒”作为品牌主体,如原“作业盒子学生”APP更名为“小盒学生”,原“作业盒子小学老师”更名为“小盒老师”。

经过了流量探索、流量扩张、变现探索阶段,小盒科技进入了变现扩张阶段,团队也从最初的十几人快速扩张到1500多人。

在这个过程中,刘夜需要不断清空自己,适应最新情况,“公司几十人的时候关注的是项目的进度和产品策略,后来是各个产品模块之间的衔接和增长,现在考虑的是公司的组织架构、公司战略、财务管理、文化管理、架构管理、人员的引入等等。”

每个人背后都有最底层的东西,刘夜认为,他的底层就是科技,但科技没有人文,就不能对用户产生价值。他始终相信技术能给人提供更好的服务,也会一直在AI领域进行探索。他预测,两年之后,AI老师能大规模上岗,并且在很多领域里优于真人。

以下是燃财经与刘夜的对话,带你解开他从儿时梦想走向创投潮头一路的感悟与观察。

1. 创业之火燃烧的少年

燃财经:最开始你是怎么接触到编程的?

刘夜:我上小学时,温州市Intel 80386型号的电脑可能总共也就十几台。幸运的是,我们家有一台,我自己通过买书和报班学习编程。

小学五六年级开始,我就决定以后要从事计算机行业。到了初中、高中,我看比尔·盖茨的《未来时速》,看到他的成功和微软的快速发展,还有惠普、英特尔等计算机巨头迅速生长,“中国第一程序员”求伯君和金山的故事也激励着我,我内心一直在燃烧。

燃财经:后来是怎么样把这种热情转化为创业行动的?

刘夜:一到大学,我就把酝酿多年的热情释放出来了。我那时会看市面上关于计算机的所有杂志,最知名的就是《新潮电子》,还会看一些财经方面的书籍,了解民营企业的股权结构,也看营销方面的内容。

我看到各种各样的创业的故事、技术文章,只要有想法就会随手记下来。大二的时候,我经常晚上在寝室写商业计划书,内容包括怎么做管理、经营、销售,那种黄色的小便签本一晚上就能写完一本,放在我床边的小盒子里。

燃财经:听说你大二时就挣到第一桶金,有七十万?

刘夜:2000年左右,互联网刚兴起,工程师稀缺,一个企业想做网站是很花钱的,我就在谷歌上搭了一个小网站,然后去做SEO优化,有了一些知名度。

那时候寝室里还是201电话,客户一个电话打进来我就去接活了。我给企业做开发,从做动画、网页、程序开发到数据库,那时候两个星期就能挣10万元。大企业通常喜欢找IBM、方正、同方、联想等公司,他们一单要价一两百万,我一般就收一二十万,事少活好价钱便宜还不用预付款,所以在市场上还是有竞争力的。

燃财经:成立第一家公司是什么时候?

刘夜:大学还没毕业,我接的活已经干不过来了,就搭建了一个20人左右的团队,有销售、客服、策划等岗位。第一间办公室的地点我到现在都能背出来,是在亚运村欧陆经典19号楼的一间民居。那时候,办公室只有几张桌子、几台电脑,还有一张床可以睡觉,我就睡在那里。

我在大三的时候,也就是2000年成立了公司,叫因脉科技。当时也是因为要签合同盖公章、开发票、发工资。

燃财经:这个项目持续了多久?

刘夜:从2000年一直做到2014年,刚开始做网站赚了一些钱,后来做CMS管理系统、企业应用集成,慢慢的做到SaaS,2007年做了OTA平台苏特旅游网,也做过兴趣社交工具。

后来我们还孵化了一个医疗项目,但是在孵化阶段就把它“干”掉了,因为医疗最终要落到药和医上,互联网技术在中间能起的作用可能也就20%。

燃财经:有人评价你很犀利,你身上的哪个特质最适合创业?

刘夜:追求极致,不仅仅是技术方面。我不是为了犀利而犀利,只是为了追求极致,平时对团队会直接指出问题。每个人背后都有最底层的东西,我的底层就是科技,但科技不能没有人文,否则就不能产生用户喜欢的东西,我们要用科技给人提供服务。

燃财经:创业这么多年来,内心的火还在燃烧吗?

刘夜:创业肯定有困难,但如果方向清楚,就不会有真正的绝望。和十几年前相比,我心里的火是烧得更旺,工作时间也越来越长了,每天平均在15小时以上。

2. 初创公司打标签不是坏事

燃财经:从做企业服务转方向,你是怎么选定教育赛道的?

刘夜:教育产业是一个很有未来的产业,在中国有超级大的市场,尤其是在线化。而且教育链条够长,从学生做作业,到老师的讲课,都可以运用到AI技术。这是一个可以用技术彻底颠覆的领域,有着非常大的机会。

燃财经:目前AI还有很大的局限性,你坚信它能达到真人教育的水平吗?

刘夜:AI老师经历的时间越久,局限就越小,就像无人车一样。其实它能做到很多老师做不到的事情,比如个性化诊断、基于AR的多场景互动、随时随地个性化辅导,能把很多很好的讲解做成视频的形态,在学生需要的时候做碎片的讲解。

图 / 小盒科技官网

燃财经:成立公司之初做了哪些准备?

刘夜:我们公司是2014年的8月份成立的,但是我从4月份开始,就和另外两位联合创始人拜访了北京市的十几个学校、一百多个老师,调研他们的工作环境、电脑设备、工作流程,也做了大量的沟通,看看大家的反响怎么样,有什么顾虑和需求。

燃财经:“作业类”APP很多,小盒科技真正的壁垒是什么?

刘夜:技术不是壁垒,真正能成为壁垒的是这几年公司沉淀的内容。

过去四年多,我们连接了中国10万个学校4000万学生和50万的老师,把小学语文、数学、英语三科所有的知识点图谱全部建立起来了,包括题库、图片、视频素材。可以说我们了解全中国几乎每个学校以及一半小学生的学习数据,包括他们的教学进度、学习水平、知识点分布和老师风格,通过给这些结构化的内容打标签,能够做到精准推荐。

燃财经:你怎么看待市场竞争?

刘夜:AI教育目前还没有到竞争阶段,用户还没到选择A产品还是B产品的时候,挑战还在于怎么让学生愿意去用。目前的AI+教育更多的是技术、产品、教学相结合做教研,还在探索和发展期,不是在竞争期。

什么时候用户觉得AI老师比真人更好了,开始纠结选哪家的AI产品,那时候才会开始竞争。

燃财经:去年不少省份出台了一系列政策包括学习类产品进校园的规定,对包含诱导消费游戏、涉黄的APP处罚,随后有一些作业类APP改名。最近作业盒子也改名小盒科技,是公司要转型吗?

刘夜:其实在战略上我们一直都很笃定,就是基于学习场景来做AI老师。但创业公司在初期切市场时,肯定要先占一块阵地,用一个工具来衔接老师、学生、家长,并且获得它的数据,才可能做AI课程。

公司不同阶段的业务动作不同,我们过去用两年时间来验证AI的模式,慢慢的AI课占比已经到一半以上了,显然作业盒子这个名字不能概括公司了,我们已经从一个纯工具产品变成全链条教学辅导产品,改名也是顺理成章。

另外,在线教育行业的政策监管是非常必要的。今年7月,广东省教育厅公布了中小学校园学习类APP白名单,我们的学生端产品已经通过备案审核,进入首批白名单。行业的规范发展需要企业的自律,同时也需要政策的引导。

燃财经:给公司打上一个特别明显的标签,是好事还是坏事?

刘夜:创业公司一个阶段要完成一个阶段的任务,那个阶段打上作业标签对我们是有好处的,这个是一个发展的过程,其实最后行业地位还是取决于产品,不取决于你原来叫什么。

燃财经:工具类产品常常会面临变现难题,像美图、暴风影音、墨迹天气等等,你们从工具起家,怎么解决这一问题?

刘夜:工具只是载体,工具类产品还要再找到一条商业化之路。我们的工具是服务公立学校的基础设施,通过它连接学校、老师、学生,变现的部分是AI课堂。

这部分我们已经有一定积累,今年上半年的招生量比去年全年涨了20倍,处在商业扩展期。对我们来说,做不做营收是主动选择的,如果停止研发和扩张就能盈利,但是我们要不断投入,因为这是长期的竞争。

3. 巨头能轻易颠覆的赛道都不是好赛道

燃财经:目前,在线教育类创业公司普遍面临成本高、盈利难的问题,该怎么解决?

刘夜:教育类公司有一个特性是离钱很近,商业模式都非常成熟,不存在变现难题。很多公司不盈利是获客问题、竞争问题,目前行业内风头正劲的公司获客大多通过在线广告,这本质上是资本的能力,很难说谁“烧钱”更有效率。

说到底最后还是要建立线下流量。我们基于过去五年在学习场景下,给学校提供免费增值服务,为老师提供课件内容,帮老师备课,实现日常练习的自动批改;让家长更好的了解学情,为家长提供家庭辅导的辅助工具;为学生提供拍照批改等学习工具,和音视频的学习内容,这是整个链条的服务。在这基础上,如果用户对我们的内容满意就付钱,这是长期的积累,壁垒还是比较高。

燃财经:巨头们都在自建或重金投入教育领域,你怎么看巨头做教育?

刘夜:巨头轻易能颠覆的赛道就不是好赛道。教育是一个服务为主的行业,巨头有流量有人才,但是服务部分巨头和创业公司一样,谁在这方面愿意花时间花精力,优势就会大。 巨头如果做得晚也得花时间去熬,没有捷径,这个行业不会起个晚赶个早集。很多企业很早就到10亿美金估值,然后就停在10亿美金不动了,我们更在意的是“雪道”的长度。

燃财经:有人觉得教育+AI更多的是噱头,你怎么看?

刘夜:我们当时做这个事的时候,还有很多技术没有成熟。现在AR/VR、AI算法图像层面的技术越来越让大家看到,未来AI老师优势会越来越明显。

比如学生不用约时间,半夜爬起来也能跟老师学,时长自主确定,不存在那么多真人老师的禁锢。而且老师记忆力特别好,知道学生之前的进度、问题,可以跟学生有很好的互动,并且有各种各样形象的老师可以选,甚至让自己的偶像来讲课也可以。

我预计,理想状况是两年之后AI老师大规模的上岗,并且在很多的领域里会优于真人。

图 / 视觉中国

燃财经:AI老师如果真的大规模上岗,会成为线下培训机构的直接竞品吗?线下培训机构还有存在的必要吗?

刘夜:有,线下氛围不一样,学生见到真人还是会感觉不一样,就像现在淘宝这么发达,还要去商场吃吃喝喝看电影一样。

其实这二者不冲突,我们可以赋能给线下教育培训机构,他们以后也可以装上屏幕。 只要内容好,在什么渠道都可以分发,比如学地理,能在屏幕上看到尼亚拉瓜大瀑布,语文课讲滕王阁序,滕王阁长什么样可以直观呈现。背后的内容由我们来制作,没有人会反对技术。

燃财经:5G、AR/VR等新技术会给教育行业带来怎么样的革新?

刘夜:整个在线教育是建立在一些终端和网络基础上的,5G可以推动更多终端的普及和更好的设施建设。

5G会让手机分辨率更高,屏幕越大,更大的屏幕每秒钟可承载的比特率更多,因此可以承载更丰富的媒体形式,可以支持AR/VR实时传输。5G也能让一部分计算能力放在云端,本地终端可支撑的交互形式更加酷炫丰富,好内容就会更多地被利用,反过来促进整个在线教育和AI的发展。

*题图来源于小盒科技官网。