1964年的大地震可能把一种致命真菌送到了北美

来源GIZMODO

作者Ed Cara

翻译SME科技故事

20年前,一种致命的罕见真菌开始感染并杀死北美的动物和人。至今为止,人们还没有弄清楚它是如何出现的。最近一对科学家提出了新的观点:1964年的大地震所引发的海啸,将含有真菌的海水送到了森林里。

这种类似酵母菌的真菌叫做加特隐球菌,这种真菌一般生活在树木附近的土壤中,但是它的孢子有可能被人或动物吸入肺部,进而感染神经系统。不过绝大多数的人接触加特隐球菌都不会生病,即便感染也不会在人与人之间传播。

然而即便加特隐球菌感染的案例非常罕见,但它仍是世界上最致命的一种真菌感染,在确诊的病例中,有33%的人最终死亡。

长久以来,加特隐球菌在热带和亚热带地区出现,比如澳大利亚和巴布亚新几内亚。但是从1999年开始,北美太平洋地区开始出现同样类型的加特隐球菌的爆发性感染,没有人能解释它们是如何到达那里的。

从那时起,这种亚型加特隐球菌就在北美整个西海岸至加州扎下了根,至今已经导致数百起动物和人类感染。

关于加特隐球菌如何在北美西海岸出现,有很多种猜想。起初,一些科学家认为它起源于南美的热带雨林,也有人猜测它来自澳大利亚,然而比起源更神秘的是它如何穿越大半个地球去到北美。

在最新的研究论文中,作者曾认为1914年巴拿马运河通航后,南美的船只将加特隐球菌带到了世界各地,当然也包括北美的西海岸,这个理论也有数据支持,遗传证据显示在美国和加拿大流行的加特隐球菌的种群年龄在66-88岁左右,和巴拿马运河通航的时间基本吻合。

不过,他们现在有更大胆的猜测,他们认为这种真菌应该在太平洋水域中生存了数十年,直到一个关键性事件爆发——1964年阿拉斯加大地震。

这一次大地震是北半球有史以来最大的一次,也是全球第二大的地震,达到里氏9.2级。这场地震导致100多人丧生,无数房屋毁坏,也引发了席卷世界的海啸,波及北美西海岸和日本。

作者在论文中这样写道:这一场地震远比其他要更可怕,大量海水涌入西北太平洋地区(即北美西海岸地区)的沿海森林,导致包括温哥华岛、不列颠哥伦比亚省、加拿大、华盛顿和俄勒冈州等沿海地区同时出现了加特隐球菌。

同时作者也提出了令人信服的证据。首先,基于遗传分析,现在北美西北太平洋地区现存的加特隐球菌菌株都在1999年爆发前就存在了。早期的调查还发现这些地区树木和土壤中真菌的含量较高,更接近海水中的水平。另外,至少有一名西雅图的患者在1971年感染了加特隐球菌,比1999年的爆发早了近30年。

自然灾害导致传染病爆发的事件也并不是空穴来风,比如在2011年美国密苏里州发生的龙卷风可能传播了Apophysomyces真菌导致“噬肉病”的传播。

当然这个理论的证实还需要很多研究工作,目前还需要确定树木和土壤中存在大量真菌是否是海啸发生后的普遍特征,加特隐球菌又是否能在海水中存活几十年之久。

尽管目前还不能给出确切的结论,但这种因环境灾害而引发传染病爆发的现象可能会给灾难电影带来新的点子。

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