开局三连败+大本报销 是什么让钢人重回季后赛竞争者行列?

本周钢人坐镇主场险胜去年国联冠军公羊,不知不觉间,钢人在近期取得了四连胜、六战中第五胜,一跃成为了美联外卡的有力争夺者,而且距离美北王座也仅有两场胜差,赛季初还被人们定义为重建期球队,是什么让他们重回季后赛争夺者行列?

豪门球队没有重建期一说

三个重要的时间节点:

——3月6日,尽管理论上钢人可以连续三年标签贝尔,但本季特权标签截止日的来临意味着钢人正式与勒维昂-贝尔分道扬镳;

——3月10日,经历了休赛期各种社交媒体的嘴仗,钢人不堪其辱,将队史最伟大的外接手之一安东尼奥-布朗交易送去突袭者;

——9月18日,本-罗斯利斯伯格在前一天对阵钢人的比赛中退场,赛后检查结果需要进行“手肘韧带移植手术”,整季报销,所有人都知道,这并非是意外,而是多年伤病积重难返。

2014年到2017年的四个赛季里,威震江湖的“3B组合”是钢人的代名词,可半年内三人因为各种原因从钢人的比赛名单中“消失”。

如果说贝尔和布朗的离队并没有让人完全丧失信心,那是因为近年来钢人挖掘了年轻人詹姆斯-康纳(James Conner)和朱朱-史密斯-舒斯特尔(JuJu Smith-Schuster),可揭幕战上做客爱国者一场毫无胜机的溃败、第二周大本赛报,钢人只能让比赛经验寥寥的梅森-鲁道夫(Mason Rudolph)上位,这几乎击溃了钢人拥趸们的最后一丝心理防线,直到第三周再吃一败,开季三连败,从任何角度来看,这支球队理应进入所谓的重建期。

可对于史上捧得超级碗最多的豪门之一,钢人高层和教练组似乎并没有把重建作为第一要务,反而仍在着眼本季。前两场钢人防守后场发挥极差,加之主力安全卫肖恩-戴维斯(Sean Davis)赛报,钢人总经理凯文-科尔伯特(Kevin Colbert)果断出手,用明年首轮签从海豚换来了去年首轮安全卫明卡-费茨帕特里克(Minkah Fitzpatrick)。

一周后当两名近端锋万斯-麦克唐纳(Vance McDonald)和泽维尔-格林布尔(Xavier Grimble)均因伤无法出场,钢人立刻又用一枚五轮签从海鹰换来了2016年三轮秀尼克-瓦内特(Nick Vannett)。全联盟大多数球队在遇到困难时还在犹豫要不要在队内挖潜力,而钢人每每果断出手补足球队空缺,显示了豪门球队对本季仍有野心。

当然,信心的最强支撑仍是胜利,三连败后近期六战五胜,对手不乏猛虎、海豚等鱼腩,以及状况不佳的闪电和小马,而且这六战中有五场是主场,舒适的赛程让钢人逐步找回信心,重回季后赛争夺行列。

进攻组极限调整

前三周进攻组场均只能得16.3分、推进269.3码,问题不仅仅在于大本受伤:

——名人堂选手、前钢人进攻前线教练迈克-蒙查克(Mike Munchak)去往丹佛执教,钢人进攻前线失去了原有的活力,老明星中锋莫基斯-庞西(Maurkice Pouncey)发挥不佳,团队路面掩护效率糟糕,即便是贝尔也需要依赖进攻前线的开路,更何况是詹姆斯-康纳;

——AB84离队后,朱朱成为了队内头号外接手,也相应成为了对手头号角卫的目标,事实证明朱朱面对严密盯防难堪大任;

——不仅路面掩护糟糕,进攻前线的传球保护成功率也仅有79.4%,联盟第12,那条众星云集、摧枯拉朽的前线退步严重。

而最近两个月的六场比赛,钢人进攻组回暖,场均24分303码,虽远不如3B时代,但大致回到了联盟中游水准。

首先是新进攻前线教练肖恩-萨雷特(Sean Sarrett)对于前线的调整,毕竟这条前线仍有多位职业碗明星压阵,并非减员造成退步,而是老将们的倦怠,最近六场明星右护锋大卫-德卡斯特罗(David DeCastro)回归了水准,右截锋马特-费勒(Matt Feiler)和替补左护锋B.J.芬尼(B.J. Finney)均有不俗的路面掩护表现,此外钢人本季有两成几率使用“六人前线”,“第六人”扎克-班纳(Zach Banner)高效的路面推阻也让球队的外侧推进效率提升。而在传球保护中,同期钢人前线只放出5次擒杀和49次施压均是联盟前五水准,进攻前线的状态回升是年轻技术位置球员最大的福音。

接球端朱朱本季的低效率持续至今,但去年钢人连续二三轮选中俄克拉荷马州大传接搭档鲁道夫和詹姆斯-华盛顿(James Washington)逐渐找到化学反应,而今年的三轮秀迪昂泰-约翰逊(Diontae Johnson)灵活的身法甚至让人看到了伊曼纽尔-桑德斯(Emmanuel Sanders)的影子,两人在场上的被传球率甚至要高于朱朱,钢人用一套极其年轻的接球组苦苦撑持着传球进攻。

鲁道夫本季真实传球命中率78.3%,联盟第八。对于鲁道夫的调教,进攻协调员兼四分卫导师兰迪-费驰纳(Randy Fichtner)与对待大本有着截然不同的方式,2014年到2015年大本正处于巅峰期,中长传频频发炮;2016年到2018年间,费驰纳越来越多地鼓励大本多短传、多打“养生橄榄球”,可这五年时间里,大本使用启球线后接球的短传几率在15%左右,拥有贝尔和AB等顶尖武器时的确很少使用屏风短传的配合。

本季费驰纳则反复增加屏风短传和应急目标接球的配合,鲁道夫一旦看到第一机会出现,绝不犹豫,这让康纳拥有繁多的接球后推进机会,本季鲁道夫启球线后的超短传使用率高达25.9%,考虑到鲁道夫的中长传命中率仅有41.5%,将近87%的短传命中率提升钢人整体进攻成功率,平均每51球才传出一记抄截,侧面展示了这位24岁年轻人的冷静和老成,选秀时期被看作穷人版布雷迪,真不是说着玩玩的。

一流造失误能力造福全队

防守端场均失分从前三场的28.3分降到后六场的16分,丢码数从前三场342码降到后六场的277.3码,钢人防守组的进步是全面的。

先不说战术层面,钢人对于防守组的投入就能令许多球队侧目,从13年到19年连续七年用首轮签补足防守组,明年的首轮签也直接换来了费茨帕特里克,而今年休赛期钢人并没有因为贝尔和布朗的离队在自由市场上猛补武器,而是签下了线卫马克-巴伦(Mark Barron)、角卫史蒂芬-尼尔森(Steven Nelson),甚至给老角卫乔-哈登(Joe Haden)一份溢价的续约合同,如今看来的确收到了不小的成效。

——2011年首轮秀卡梅隆-海沃德(Cameron Heyward)已然是钢人的队魂,本季至今完成了33次施压和13次防跑截停;

——另一位前线大将史蒂丰-图伊特(Stephon Tuitt)赛报后,原先只管防跑的防守尖峰杰文-哈格雷夫(Javon Hargrave)站了出来,如今他拥有联盟内侧防守者第三高的冲传效率;

——2017年首轮秀小瓦特(T.J. Watt)完成了联盟第三多的11次擒杀和联盟第七多的47次施压,俨然联盟一线冲传者;

——今年首轮秀德文-布什(Devin Bush)外界褒贬不一,有人认为他极其擅长失误、擅长个人解决问题,但更多人认为他容易失位、也远远不是一个出色的擒抱者。事实上以风格而论,他或许永远也无法基克利(Luke Kuechly)那样的中线卫,但他能用卓然的天赋去制造超级演出,这便是钢人选择他的价值;

——钢人的三名角卫哈登、尼尔森和迈克-希尔顿(Mike Hilton)距离“关门角卫”的名头都相去甚远,但三个人区域位置分工明确,极少失误,虽然三人合计只完成2记抄截,但强烈的身体干扰能帮助安全卫完成工作;

——代表钢人出战的短短七场比赛,费茨帕特里克已经完成了5次抄截和3次破坏传球,阿拉巴马大学和海豚时期,费茨的出场更偏重盯人,但来到钢人后,出色的大局观让他在区域防守中大显身手。

从防传策略上来说,钢人本季使用联盟第六多的突袭比率34.6%,制造了联盟第二高的施压率40.9%,可以说是高风险高回报,但突袭较多的球队通常使用更多的人盯人防守,而钢人防守协调员基斯-巴特勒(Keith Butler)则更多使用区域防守,钢人至今完成联盟最多的12次制造掉球球权转换、联盟次多的14次抄截,总计26次制造失误也是联盟次高,事实上这也与高突袭比率有关,高强度的施压能压缩对方四分卫的出手时间、能让对方四分卫动作变形最终造成失误,同时瓦特和巴德-杜普里(Bud Dupree)能全力在擒杀时掏掉四分卫手中的皮球。

最近六战造就了19次失误中,钢人有三次在本方红区内制造对手失误、有四次造失误后直接在对方半场30码以内开始进攻、防守组更是直接轰下三个达阵!每场比赛一支球队大致10波进攻机会,钢人用高超的造失误能力让对方全场有三四波进攻不仅无法完成推进得分,而且在事发地点直接转换球权,既缩减了失分又让进攻组得到了不错的进攻起始位置。在锱铢必较的争夺中,防守组顶级的造失误几乎决定了胜利。

季后赛前景?

自从1980年以来,开局三连败的球队进军季后赛的几率有多大呢?仅有3%!

如今美联混乱不堪,钢人接下来的赛程对于钢人而言并不轻松,七战中将有五个客场,此外对手中不乏季后赛直接竞争对手,包括两战布朗、主场面对比尔、以及最后一周客场挑战乌鸦,第五周面对美北霸主,钢人仅输了一记任意球绝杀。

不过去年的德州人已经成为新世纪首支完成如斯伟业的球队,混乱的美联,没有不可能。

回顾本世纪初钢人的两个冠军:年轻四分卫、强悍进攻前线、一流造失误、一众出色防守者,与如今的钢人如出一辙,当时的大本很难称得上精英,唯独瘦削的面庞神似张学友呢。