红矮星:外星人的藏身之地

当我们抬起双眼,仰望夜空的时候,我们其实遗憾地错过了银河系中数量最多的一类恒星,即红矮星。我们的银河系(也许所有星系都是如此)中70%的恒星都是红矮星,或者叫做M型矮星,它们比我们旁边的这颗光芒四射的太阳的体积小,温度低,也更加暗淡。它们的光芒实在是太微弱了,如果不借助天文望远镜,我们不可能看到任何一颗红矮星。

由于体积和亮度的原因,长期以来,很少有天文学家投身到红矮星的科学研究中。几十年来,科学家认为红矮星附近根本不可能有智慧生命。假如红矮星周围有行星围绕,也会由于它们之间相距过近,行星完全被红矮星“锁定”,就如同月球被地球锁定一样。行星将只有一面向着它的“太阳”,也就是红矮星;而另一面永远处于黑暗之中。因此,这个行星上将出现极端恶劣的环境,在黑夜的一面任何大气气体都将被冻住,白昼的一面却完全暴露在恒星射线的照射之下。难以想像,这样的行星环境会有生命存活,于是,红矮星几乎毫无争议地被排除在地外生命探索目标的名单外。

不过,最近几年,天文学家开始对这个传统观念产生怀疑,他们认为,红矮星不是被生命遗忘的角落,恰恰相反,这些恒星附近可能更适合外星人居住。

通过对大气模型的研究,人们发现,一个被完全锁定的行星不但可能拥有自己的大气层,还可能利用其含有的二氧化碳来平均地表的温度差,使星球温度不那么冷热不均。另一项研究表明,阻挡紫外线的臭氧可以在没有生物的行星上产生,这也会让行星环境更加适合生物的生存。同时,科学家对于生命居住条件的概念也扩展了,因为在我们的地球上,人们在一些极端环境中发现了一些“极端生命”。从沸腾的热泉、到深海火山热泉、到冰冻的南极湖泊、甚至到核反应堆中的冷却用水里,到处都有生命的迹象。从我们的星球推测红矮星旁边的行星,它们中产生出类似地球环境,允许生命诞生的行星,是完全可能的。

现在,人们对红矮星附近行星上是否有生命定居的研究已经开始启动了。不过,由于人们对红矮星的了解还太少,那里存在生命的可能性到底有多大,还无法判断。有些问题,比如红矮星对旁边行星大气的影响到底有多强、恒星风对那些行星的影响有多大等,都还不知道。如果恒星的光线中有更多的红光和红外光,就像现在的红矮星一样,会对生命有哪些影响,也没有研究。

尽管如此,红矮星还是有值得人们密切关注的地方。这种星体的寿命非常漫长,至少是太阳寿命的2倍以上。红矮星寿命如此之长,在它的持久光芒的照耀下,周围的行星中诞生生命的可能性,也许比太阳一类的恒星周围还要大,诞生出外星智慧生命也许并不困难。同时,寿命这么长的恒星,对技术先进、在宇宙中不断迁徙的外星人也有相当大的吸引力,他们在宇宙中跋涉时,会把红矮星周围的行星当作理想的栖息地。

这么说来,在这种宇宙中最常见的恒星周围,也许才是外星人的真正藏身之地,而我们以前寻找外星人的方向,好像搞错了。