70亿年古老星尘什么味道?科学家:闻起来就像腐烂花生酱

据美国有线电视新闻网(CNN)14日报道,50年前一颗陨石坠落到澳大利亚,其中含有来自星际空间的罕见物质样本。

对这一陨石的最新分析显示,其含有的星尘形成于50到70亿年前。这使得这一陨石含有的星尘,成为地球上发现的最古老的固体物质。

人类所在星系的太阳大约有46亿年的历史,这意味着早在我们的太阳或太阳系形成之前,这些星尘就已经存在了。当气体、尘埃和热量以正确的方式结合在一起时,恒星就诞生了。部分这些物质存在于数百万年甚至数十亿年,然后随之恒星诞生、死亡,这些物质在宇宙内不断转化。

发现比太阳系还古老的颗粒是极为罕见的事情,这是因为地球上发现的陨石只有5%含有这样的颗粒。而且这些颗粒小得不可思议。

在澳大利亚发现的默奇森陨石所含星尘的一份研究报告,已经发表在《美国国家科学院院刊》杂志上。

“这是我参与过的最激动人心的研究之一,”研究报告的主要作者、菲尔德博物馆馆长菲利普·赫克说。“这些是迄今为止发现的最古老的固体物质,它们告诉我们恒星是如何在我们的星系中形成的。它们是恒星的固体样本。”

研究报告的合著者、菲尔德博物馆和芝加哥大学的研究生詹妮卡·格里尔说:“研究时,我们首先把陨石碎片压成粉末。”“一旦所有的碎片分开,它就是一种糊状物,有一种刺鼻的味道。闻起来像腐烂的花生酱。”他们将糊状物溶解在酸中,就可以看到前胚层的颗粒,这样研究人员就可以确定它们的年龄,以及它们曾经所属的恒星类型。

研究人员能够测量这些颗粒暴露在宇宙射线下的程度,这些射线是一种高速穿过银河系的高能粒子。赫克说:“一些宇宙射线与物质相互作用,形成新的元素。”它们暴露的时间越长,形成的元素就越多。许多被研究的颗粒是在46到49亿年之间,而其他的颗粒则是在55亿年以上。

他们还发现,70亿年前更多的恒星正在开始形成。天文学家曾就恒星形成的速度进行过争论。一些人认为它是稳定和不变的,而另一些人认为有高峰和低谷。“有些人认为星系的恒星形成速度是恒定的,”赫克说。“但是多亏了这些颗粒,我们现在有了直接的证据,证明70亿年前我们的星系中有一段恒星形成增速的时期。这是我们研究的主要发现之一。”

赫克说,他们还确定,寿命久远的颗粒有聚集成团簇的习惯。了解这些颗粒不仅有助于了解恒星及其星尘的寿命,而且有助于了解星系及其演变过程。

赫克说道:“通过这项研究,我们直接确定了星尘的寿命。我们希望这些数据能够被收集和研究,这样人们就可以用这些数据来创建整个银河系生命周期的模型。看到星系的历史是如此令人兴奋。星尘是到达地球的最古老的物质,通过它,我们可以了解我们的母星、我们身体里碳的来源,以及呼吸的氧气的来源。”