研究揭地球最古老撞击构造:22.29亿年前陨石撞击西澳

位于澳大利亚西部的亚拉布巴陨石坑被认为是地球上最古老的撞击构造之一,但其精确年龄一直未知。

1月22日,美国国家航空航天局(NASA)和澳大利亚科廷大学的最新研究显示,亚拉布巴陨石坑或为地球上现存最古老的撞击构造,精确年龄为22.29亿年±500万年,大约为地球年龄(45.5亿年)的一半,超过此前纪录2亿多年。

亚拉布巴撞击构造图

由于板块构造和外力作用,地球表面一直发生着变化,鉴定古老的撞击坑十分困难。这项研究中,美国国家航空航天局(NASA)约翰逊宇航中心研究人员Timmons Erickson及其同事利用同位素分析亚拉布巴撞击构造内部的撞击再结晶矿物,从而判断出其精确年龄。

参与这项研究的地质学家、科廷大学高级研究员Aaron Cavosie表示,“亚拉布巴陨石坑的年龄约为地球年龄的一半,这就提出了一个问题:是否所有较早的撞击构造都已被侵蚀,还是仍在等待被人发现。”。

研究人员指出,亚拉布巴陨石坑的形成时间与该地区的一次冰期重合。当时的撞击可能发生在一片被冰覆盖的地貌上,撞击将大量的冰蒸发到大气中,并在下面的岩石上形成一个直径70公里的陨石坑。

数值模拟结果显示,如果形成亚拉布巴陨石坑的陨石曾撞上大陆冰盖,可能向大气释放了87万亿到5000万亿千克的水蒸气。水蒸气是一种主要的温室气体。研究人员由此认为,这一巨大的陨石撞击可能影响了地球气候。

这项研究发表于1月22日的《自然-通讯》期刊。