青藏高原北部的祁连山,为何也称为天山?

说到天山,大多数人想到的可能就是位于中亚东部与我国西北的天山山脉。作为世界七大山系之一的天山山脉,大体呈东、西走向,全长约有2500公里,宽数百公里。天山山脉在我国地理学上还有一层意义,就是大约以天山山脉为界,新疆可分为南、北两个部分。不过今天我们说的并不是中亚与我国西北部的天山,而是另外一座天山。哪里呢?同样大名鼎鼎,就是祁连山。

说到祁连山,大家总会想到匈奴人那首著名的歌谣。西汉初年,匈奴势力非常强大,控制着现在甘肃省,也就是河西走廊。汉武帝为了打通与西域的联系,作为制约匈奴的重大战略,夺下祁连山是重中之重。汉武帝派大将霍去病出击匈奴,在祁连山下,汉军在霍去病的率领下斩匈奴人的首级三万多。匈奴人痛哭失声,悲伤地唱道:“失我祁连山,使我六畜不蕃息;失我焉支山,使我嫁妇无颜色。”祁连山对匈奴人很重要吗?何止对匈奴人重要,对任何人都重要。

东亚有很多高原,其中包括位于我国西南部的青藏高原以及内蒙古高原。青藏高原是世界上海拔最高的高原,青藏高原的北界就是祁连山。祁连山呈西北——东南走向,其西北在甘肃省酒泉市境内,就是著名的阿尔金山以东,两山约以当金山口为界。祁连山不是一座孤独的山脉,而是分为很多山脉,皆呈西北——东南走向。以当金山口为西点,从西南至东北分别有党河南山、野马南山、疏勒南山,以及海拔约5400多米的大雪山。在大雪山以东,祁连山成为青海省与甘肃省的边界,继续向东南方向延伸。托来南山、托来山。南山、冷龙山岭、达坂山等山。以上所说这些山脉都是广义上的祁连山范围,人们常说的祁连山,主要是指西起于大雪山,东到甘肃省民乐县以南这一段。

作为青藏高原与内蒙古高原之间的缓冲地带,河西走廊的战略地位不用过多介绍。汉武帝凿通西域,加强与西域各国的联系,以作为钳制匈奴的杀招。在这种大战略下,祁连山的地位日益凸显。霍去病夺取河西走廊设河西四郡后,祁连山就成了汉王朝控制河西四郡、联系西域的重要战略屏障。咱们看西汉地图,中原地区就像西汉王朝的身子,西域就是西汉王朝的拳头。拳头和身子是靠什么联系的呢?当然是胳膊了。东、西走向的祁连山介于中原的原子和西域的拳头之间,就像一条长长的胳膊。有了祁连山这条胳膊,西汉(包括东汉)王朝挥起舞拳头来更加有力,战略回旋余地更大。

到了唐朝,疆域和两汉大体相似,也是中原的身子、祁连山(河西走廊)的胳膊、西域的拳头。五代十国之后的北宋、辽朝、西夏三足鼎立,西夏势力最小,闹出的动静却非常大。何之?西夏疆域只限于甘肃西部、宁夏、内蒙西部一带,耕地面积小,人口也不多。但西夏完全控制着祁连山下的河西走廊,与西域或是更遥远的西亚、欧洲有直接联系,这反而让西夏拥有较大的战略回旋空间。西夏所获得的资源,足以支撑对辽、北宋、金的对抗。

另外,祁连山的水草非常丰盛,适合大规模养殖牛羊。在汉朝夺取河西之前,祁连山下就是匈奴人重要的牧场,这里冬暖夏凉,遍布着数不清的牛羊。匈奴并不是一个拥有完整生产体系的国家,他们的经济主要形态就是放牧。匈奴人没有牧场和牛羊,就像中原人失去了耕地和粮食。

不要说祁连山在古代的交通地理条件下具有特殊的重要性,放在现在,祁连山依然非常重要。比如作为我国铁路大动脉之一的兰新铁路(兰新高铁),就在祁连山脚下向西延伸。众所周知,新疆在我国具有举足轻重的地位,加强与新疆的联系,祁连山的作用是怎么高度评价都不为过的。

最后,祁连山为何被称为天山呢?这是匈奴人的叫法。在匈奴语中,“祁连”的意思是“天”。