疫情阴影下的NBA:维特斯最后一搏 梦想续航却遭搁浅

“这可能是维特斯最后的机会,是他能够在争冠级球队重塑自我的良机,他必须要把握住。”在3月6日迪昂-维特斯与湖人签约后,著名记者查拉尼亚这样写道。

签约湖人是维特斯的最后一搏,如果失败,他的NBA生涯可能驶向终点,若是成功,NBA生涯会迎来复兴。

背水一战的维特斯,签约落笔后不到一周,尚未迎来湖人首秀,却收到了联盟因新冠病毒停摆的消息,梦想续航被迫搁浅,何时重启尚不可知。

历经沧桑的费城奶酪

在维特斯的社交媒体上,有“费城奶酪”的标签,那是他的绰号。维特斯来自费城,成长于单亲家庭,居住的社区环境非常糟糕,被暴力犯罪所笼罩。维特斯8岁的时候,与母亲在公园遭遇了一场枪战,维特斯险些被子弹击中,幸好他当时趴在了地上,才死里逃生。

维特斯的许多亲友在暴力案件中失去了生命,那些日子对于还是小孩子的维特斯来说十分煎熬,篮球场是他的避风港,维特斯杰出的篮球天赋逐渐展示出来,他成为了社区内的篮球霸主,这让维特斯意识到,他可以通过篮球改变人生。

维特斯做到了,他在2012年选秀中首轮第四位被骑士选中,当时骑士总经理克里斯-格兰特曾考虑利拉德,但在权衡之后还是决定选择维特斯,因为在骑士管理层和教练组看来,维特斯投篮能力与利拉德平起平坐,而组织水平高出一筹。骑士主教练拜伦-斯科特观看了维特斯的比赛录像,给出这样的评价:“这孩子像韦德一样强壮,能够攻击篮筐,还具备为队友创造得分良机的技巧,他就如同斗牛犬,在比赛中勇往直前无所畏惧。”

在效力雪城大学期间,维特斯就自称“科比-韦德”,觉得自己是两位超巨级得分后卫的合体,并让队友也这样称呼他。自信,这是维特斯的优势,却也是他的劣势,信心十足令他不畏挑战,但自信过度超过能力所限,则令维特斯找不准定位。

从骑士到雷霆,再到热火,维特斯一直很要强,要求得到更多的出场时间,更多的出手机会,更高的队内地位,这本无可厚非,但维特斯渴望得到的,与他的能力并不相匹配。维特斯至今为止NBA生涯只打过一次季后赛,那是在2016年的雷霆,众所周知那支球队的领袖是双少。维特斯最高光的赛季是2016-17赛季,热火给予他场均30.1分钟的出战时间,26.3%的球权使用率,维特斯的表现是场均15.8分4.3助攻,期间有独取33分并绝杀四巨头领军勇士的经典之战,但你很难将他与科比和韦德这种级别的超巨相提并论。

对自我认识有偏差的维特斯,又遇到了伤病问题,他在2018年1月接受左脚踝修复手术,一年后才重返赛场,他的体重在养伤期间有些失控,这引发了维特斯与对球员体脂要求非常严格的热火总裁莱利之间的矛盾。维特斯在2019年休赛期减轻了体重,期待着能够重回受伤前的状态,但热火已经发生了很大的变化,吉米-巴特勒加盟成为球队王牌,与崛起的阿德巴约组成双核,两位新秀纳恩和希罗成为热火在得分后卫的位置上重点培养的球员,热火形成了很棒的化学反应,排名稳固在东部前四,维特斯在这支打造全新架构的热火中,已经没有位置了。

维特斯爆炸的自信让他无法接受这样的事实,他从小就养成的暴脾气在这个时候释放了出来。维特斯与热火主教练斯波尔斯特拉关系恶化,他公开嘲讽斯帅靠三巨头混总冠军戒指,这引发了热火做出禁赛处罚。本赛季初次遭到禁赛时的维特斯,处于“悬崖”边缘,而他接下来的所作所为,让自己跌落了“深渊”。

维特斯先是在球队飞机上过量服用了某位队友提供的软糖,出现了昏迷现象,并有癫痫反应,有报道称他吃的软糖有大麻成分,热火这次做出了禁赛10场,10场比赛工资扣除的决定。接下来,在12月12日,热火本赛季第三次对维特斯禁赛,热火给出的官方声明是维特斯违反队规并且持续不服从球队管理,热火没有把详情说出来,实际情况是维特斯以生病为由请假,却跑出去乘船游玩,令热火忍无可忍。

三个月内三次禁赛,热火对维特斯已经彻底失望,双方决裂已成定局,只差找到一个合适的方式完成分手。2020年2月7日,热火将维特斯交易到灰熊,灰熊随后裁掉了维特斯。类似的情况在2019-20赛季开始前曾发生过,当时奇才将德怀特-霍华德交易到灰熊,灰熊裁掉了霍华德,然后“魔兽”签约湖人,在洛杉矶迎来了NBA生涯的柳暗花明。

这一次,维特斯能像霍华德那样,让自己的NBA之路绝处逢生吗?

无路可退的机会

与2019年夏天的霍华德一样,维特斯有能力,但他需要明确自己在比赛中的角色,诚心接受并努力融入这个角色中,这更像是一场心理战,维特斯要战胜自负的心态,拥抱现实,球星身边的辅助者是更适合他的定位。

在最迷茫的时候,维特斯回到了母校雪城大学。当年在大学打球时,维特斯与主教练伯海姆多次发生冲突,一度激化到伯海姆认为维特斯可能转学。好在伯海姆很有耐心,反复劝说安抚住了维特斯,当维特斯的NBA生涯陷入黑暗,他想起了恩师当年的谆谆教导,伯海姆教练成为了他的倾诉对象。

“我现在长大了,我更加理解教练在我18、19岁的时候,对我的那些教导,”维特斯说,“当时我是个很顽固的孩子,真的未能完全理解教练良苦用心,我现在28岁了,生活发生了很大的变化。回到这里,和教练谈一谈,听取他的建议,努力找到解决问题的方法。”

经历了社会的“毒打”,维特斯饱尝挫败,却也收获了成长,他渴望一个机会,让自己的NBA生涯能够重启,而此时湖人也在等待,他们需要一个持球攻击点,能够通过运球为自己和队友创造出投篮机会的球员,减轻詹姆斯的压力,在阵容轮换期间保障进攻火力的持续性。

维特斯与湖人之间,拥有着关系网,湖人总经理佩林卡曾是维特斯的经纪人,佩林卡在2017年进入湖人管理层后,就曾想引进维特斯。维特斯现在的经纪人是里奇-保罗,里奇-保罗是詹姆斯的经纪人,也是詹姆斯的密友,他还代理湖人球员安东尼-戴维斯、波普和马基夫-莫里斯的经纪业务。当维特斯被灰熊裁掉之后,湖人就与他展开了试探性对话,但湖人并没有马上展开试训,因为他们有些顾虑。

维特斯曾与湖人当家球星詹姆斯在骑士合作过,那段经历并不是很愉快。当时詹姆斯希望维特斯能够转变为接球跳投型的战术角色,并且开发防守能力,成为优质3D球员(能投三分能防守),但维特斯直接拒绝了詹姆斯的建议。“那不是我的风格,虽然我可以这样做,但我就是不想这样打球。”维特斯说。

拒绝改造计划的维特斯,在骑士、雷霆和尼克斯的三队交易中被送到了俄克拉荷马,骑士在那笔运作中得到了J.R.-史密斯,而史密斯正是湖人在本赛季引援计划中重点考虑的另一位人选。史密斯有辅助詹姆斯夺冠的经验,他的经纪人也是里奇-保罗。詹姆斯更喜欢与熟悉的球员搭档,但维特斯与史密斯相比有两个优势,一是更年轻,二是持球攻击力更强,维特斯有组织进攻的能力,当他愿意去做的时候,是能够撕掉“独狼”的标签,给队友传出好球的。

3月3日,湖人决定给维特斯一个证明自己的机会,球队安排了试训,就是在那次试训中,维特斯向佩林卡和主教练沃格尔检讨了自己之前犯的错误,并且保证他不会重蹈覆辙,在湖人愿意服从球队的任何安排。湖人对维特斯的状态和态度很满意,但他们也坦率地告诉维特斯,如果他的表现达不到球队的要求,就会被裁掉。

对于维特斯而言,湖人是最好的选择,球队战绩西部第一,正常打锁定西部头名不成问题,湖人不急于让维特斯上场,可以给他宽松的环境调整竞技状态,逐渐融入球队,毕竟维特斯本赛季只在热火打了3场比赛,他需要一些时间找回感觉,与此同时熟悉球队战术,与队友建立默契。

湖人有着很棒的更衣室气氛,有詹姆斯这位领袖带队,还有佩林卡和里奇-保罗居中协调,如果维特斯在湖人能够打出好的表现,凭借湖人的影响力和曝光度,他有望像霍华德那样,职业生涯“豁然开朗”,但若是他在湖人还是浑浑噩噩,NBA生涯恐怕就真的走进死胡同了。“归根结底,我成长了,”维特斯说,“你会从错误中吸取经验,你要在生活中学习,但也不要一直纠结于过去的事情,一切要向前看。”

加入湖人,对于维特斯是无路可退的机会,只有向前进才能让NBA生涯重现光明,为此他愿意放低自己。对于湖人而言,得到维特斯是在有限的条件下,赶在常规赛结束前做出的补强选择,湖人需要在季后赛开始前搭建起冲冠的基础架构,维特斯的持球攻击力是这个架构的组成部分之一,所以湖人决定将球队阵容的最后一个名额给维特斯。

“他绝对是一位有能力给我们带来帮助的球员,他能够持球从侧翼发动进攻,还可以接球投篮,运动能力出色,是强硬的防守者,”沃格尔谈到维特斯时说,“我们了解他的经历,看到了他渴望改过自新,我们相信他就是球队需要的那个人。”

搁浅的梦想何时重启?

在试训后3天,湖人就与维特斯达成了加盟协议,双方签约至本赛季结束。当消息公布后,维特斯收到了许多祝福,他非常开心。“感谢所有发来祝福消息的朋友,谢谢你们的爱,历经沧桑,我始终保持坚定,”维特斯在社交媒体写道,“我还在努力恢复状态,消息太多了,我感受到了大家的爱。”

签合约后不久,维特斯就加入到球队的训练中。湖人希望维特斯能够通过队内练习,熟悉球队的战术,明确自己适应球队需要做些什么。教练组给维特斯指明了任务,希望他能够成为运球之后通过投篮或者传球终结进攻的那个人,维特斯对此很有信心。

“我们都是在AAU(美国业余体育联合会)比赛和相似的体系中成长起来的,所以适应起来并不难,”维特斯说,“我不需要扮演自己不能胜任的角色,球队向我敞开了大门,大家都以友好的态度欢迎我,一切都很顺利,情况真的很好。我很开心能够成为球队的一员,我只想融入队中,做好自己的工作,为球队带来帮助。”

在签约后,湖人并不急于让维特斯出战,沃格尔的解释是维特斯本赛季打的比赛太少,湖人要帮助他找回状态再代表球队上场。

3月12日,湖人将维特斯下放到发展联盟,这是维特斯即将迎来湖人生涯首秀的信号,通常久疏战阵的球员,会先去发展联盟打一打,通过比赛找到节奏后,就能回到NBA披挂上阵了。当湖人记者布拉德-特纳将这则消息发布在推特上,有球迷留言道:“维特斯去发展联盟将狂砍50分。”

然而,期待中的场景并未出现,正是在3月12日,爵士球员戈贝尔确诊感染新冠病毒,NBA宣布停摆,维特斯的湖人生涯也随之按下暂停键,何时能够重启,现在没有答案。

在停摆期间,维特斯宅在家中,但他并没有闲着,而是通过训练保持状态。维特斯通过社交媒体晒出了自己还没有在正式比赛中穿过的湖人18号球衣,还有自己训练后被汗水浸透的上衣。“我就像刚从游泳池出来,这其实是因为训练,懂我的意思吗?”维特斯写道。

维特斯在等待赛季恢复,但他不知道那一天能否到来,在美国新冠疫情得到控制之前,2019-20赛季处于“命悬一线”的危险状态。尽管球队和球员都渴望最起码能把本赛季的季后赛打完,但这件事已经脱离NBA的掌控。

不仅仅是维特斯,同样在洛杉矶寻求NBA生涯复兴机会的诺阿也在等待。这位前最佳防守球员,在2019年休赛期就曾计划为快船试训,但就在试训前一周,诺阿的跟腱受伤,虽然不是断裂那么严重,仍需要接受手术,导致他在4个月时间内不能进行篮球相关训练,打乱了并推迟了回归NBA赛场的计划。

2020年3月10日,停摆前两天,诺阿与快船签了一份十天短约。快船希望诺阿能够改善球队的内线防守,快船管理层和教练组一直担心大个子储备不足会令他们在季后赛遭遇湖人、爵士和掘金这样的对手时遇到麻烦,诺阿也许不能获得很多的出场时间,但只要他的状态达到球队要求,就能在防守端保护篮下和进攻端挡拆顺下方面给球队加一道保险。

快船主教练里弗斯与诺阿的父亲有着深厚的友谊,这样的关系对于诺阿融入快船有帮助。35岁的诺阿告诉记者,他现在最渴望的是证明自己还行,争取在职业生涯结束前有机会获得总冠军。与湖人对待维特斯一样,快船也不急于让诺阿上场,球队给予这位老将充足的时间去重新适应比赛,改良身体状态,十天短约绝非严格的时间限制,只要诺阿状态调整到位,快船会与他续约至本赛季结束。

3月11日,快船客场对勇士,诺阿没有上场,他在社交媒体晒出了55号快船球衣,这是他在快船的战袍。按照快船的赛程安排,与勇士交锋后,会连打3个主场,诺阿有望出战,但随着停摆到来,一切延后。

在疫情的阴影笼罩下,许多努力振作自己职业生涯的球员,不得不停下来,等待前景不明的未来。安东尼-托利弗在1月22日被开拓者交易到国王,随即被国王裁掉,他在3月3日与灰熊签了十天短约,代表灰熊参加的首场比赛就三分球5投4中贡献了12分,托利弗有机会续约至本赛季结束,然后在休赛期再争取新的合约,但疫情对这个进程亮起了红灯。

停摆后,托利弗离开了孟菲斯,回到位于得州的家,因为他在那里有健身器材,还有一个半场规模的室内篮球场,并配备了投篮机。托利弗在家中坚持训练,等待梦想重新照入现实的到来。

“在生活很美好的时候,我们不会获得成长,也不会变得坚强,而当我们战胜困难,我们会收获进步,”托利弗在社交媒体写道,“保持微笑,即便处于疯狂的环境中。”

(文/硬币)