苹果的Apple Silicon处理器,会终结英特尔与微软联盟吗?

苹果推出自主研发的处理器,对英特尔(以及整个行业)的影响,将远远超出苹果在个人电脑市场上所占份额的威力。

腾讯科技讯 7月13日,据外媒报道,苹果推出基于ARM架构、自主研发的处理器不仅将制造更好的Mac电脑,还将迫使微软完善其Windows on ARM系统平台,包括硬件和软件。反过来,这将导致个人电脑原始设备制造商重新考虑他们对英特尔x86架构的忠诚。这将对英特尔与微软联盟造成巨大影响,甚至终结这种合作。

对于苹果推出自主研发的Apple Silicon片上系统(system on a Chip,简称SoC)设备的决定,为何英特尔需要保持警惕?毕竟,根据市场研究机构Dataquest和IDC的估计,苹果在个人电脑市场的占有率不超过7%。此外,苹果不会购买昂贵的Xeon芯片,尽管这些芯片用于数百万台云服务器上,并在英特尔的收入中所占比例越来越大。而且这家公司也让人头疼:它提出的要求和抱怨与它产生的收入不成比例。失去苹果更多的是象征意义,而不具有实质性影响。

不过,事情显然没有这么简单,苹果此举对英特尔(以及整个行业)的影响,将远远超出苹果在个人电脑市场上所占份额的威力。苹果并不是简单地放弃Mac主板上的英特尔芯片,并用引以为豪的自主开发CPU取而代之。迁移到Apple Silicon是一项成本高昂的举措,会影响硬件和软件工程、开发人员关系、营销等。如果转用Apple Silicon仅仅是CPU的更新换代,那么数十亿美元将会在虚荣的篝火中烧毁。

苹果显然有自己的考虑,并将Apple Silicon片上系统视为让Mac变得更好的一种手段。当然,“更好”是个危险的模糊形容词,需要证据支撑。

首先,我们可以从功耗方面的改进开始。MacBook Pro在使用久了会变热,虽然苹果没有具体说明其采用的具体芯片型号,但很可能是英特尔iCore 7处理器,该处理器的TDP(即热设计功率,可以将其视为功率预算)功率为28瓦。让我们将其与采用A12Z苹果处理器的最新iPad Pro进行比较下:

根据Geekbench的测试显示,A12Z的性能与MacBook Pro集成的处理器相当,甚至超过了后者。尽管苹果没有透露A12Z处理器的TDP,但我们可以依赖一个间接数字来确认,iPad Pro的18W电源适配器输出。这让我们对Apple Silicon在未来Mac中有什么期待:在不损失处理能力的情况下大幅降低TDP。

其次是吞吐率,即指对网络、设备、端口、虚电路或其他设施,单位时间内成功地传送数据的数量(以比特、字节、分组等测量)。考虑到今天的A12Z,我们无法想象明天的Apple Silicon Mac在吞吐率方面会比相应的x86 pc少25%。诚然,这些都是对Apple Silicon Mac电脑的推测性、宽泛的假设,即考虑更快、更苗条的笔记本电脑,电池每次充满电后可以持续使用10小时。如果不是,苹果又何必烧钱呢?

最后是软件问题,苹果在上个月举行的全球开发者大会(WWDC)上通过展示大型标准的本地版本(Microsoft Office,Adobe Photoshop…)煞费苦心地解决了这个问题,并展示了罗塞塔2模拟器。更具体地说,苹果立即发布了大量DTK(开发者过渡工具包),以帮助第三方开发者移植他们的应用程序。该套件提供了一个在Mac迷你盒中运行A12Z处理器的Apple Silicon Mac原型,给人的第一印象是前景光明:硬件速度快,软件工具比人们在这个早期阶段可能预期的更成熟。

我们将在几个月后的Apple Silicon Mac发货时了解更多情况,但看起来硬件和软件的过渡似乎是经过精心规划和执行的。那么,这将对英特尔和整个行业产生怎样的影响呢?

早在2012年,微软开始放弃英特尔的x86处理器,并推出了第一款运行在ARM片上系统引擎上的Surface处理器。它的效果不是很好,但微软坚持了下来,并在去年年底推出了Surface Pro X,它搭载了另一款基于ARM架构的片上系统,在Windows on ARM上运行。这是一种进步,但许多评论家仍然不为所动。仅举一个问题,微软的“面包和黄油”应用程序不能在本机模式下运行。当Office on Apple Silicon在上个月的WWDC上展示时,这一点变得更加尴尬。

这给微软留下了一个选择:要么忘掉Windows on ARM,将现代个人电脑业务完全让给苹果,要么继续前进,解决应用程序兼容性问题,为苹果的新款Mac提供基于ARM架构的替代品。当然,这是一个错误的两难境地,微软将继续保持前进,并对Windows PC行业的其他公司产生了影响。

具体地说,如果苹果提供实质上更好的笔记本电脑和台式机,而微软继续改进Windows on ARM Surface设备,戴尔、惠普、华硕和其他公司会怎么做?为了把保持竞争力,个人电脑制造商们将不得不效仿,他们将“全力以赴支持ARM架构”,因为抛开所有防御性的言辞不谈,苹果和微软将使x86架构看起来更加过时。

这种情况不会在一夜之间发生,将会有大量有趣的x86和ARM片上系统机器在市场上展开争夺。大型公司需要保持连续性,并会对服务两种Windows机器和应用程序的前景犹豫不决。像往常一样,他们会淡化苹果的优势,咒骂微软制造麻烦。但是,如果新的机器确实更好,这些组织可能会偷偷采用新的设备和软件,以往他们总是这样做。

现在我们来谈谈英特尔的反应。英特尔高管知道,他们错过了智能手机2.0革命。他们不甘心放弃x86这棵“摇钱树”带来的高利润率,他们对低利润率可以由难以想象的数量来支撑视而不见。现在,英特尔面临着一个更严重的问题:x86的高利润率并不是因为芯片,而是因为英特尔与微软的双头垄断。这意味着,在所有其他因素相同的情况下,不运行Windows的芯片利润率低于x86 CPU。现在,这种组合的优势即将消失。英特尔将面临在Windows on ARM上运行、基于ARM系统的竞争,数量与PC类似,价格更低。

这给英特尔留下了一条路:如果你不能击败他们,那就加入他们。英特尔将重新获得ARM授权(它在2006年将其基于ARM的XScale业务出售给Marvell),并为个人电脑原始设备制造商提供具有竞争力的ARM片上系统产品。利润率将不可避免地受到影响,因为基于ARM架构的片上系统领域充斥着高通、英伟达等顶级竞争对手,肯定会有其他劲敌(如AMD)和其他公司加入进来,所有这些都将开启个人电脑的新时代。(腾讯科技审校/金鹿)