英国政府收购SpaceX竞争对手背后,蕴藏着多大的野心?

本月初,英国政府宣布与印度电信运营商Bharti Global各投资5亿美元,收购前不久才宣布破产的太空探索公司OneWeb 90%的股份,以帮助这家公司起死回生。虽然这笔交易还需要美国监管机构进行批准才能完成,但是英国政府此举无疑让整个商业太空领域都大吃一惊。

OneWeb是一家卫星互联网公司,总部位于伦敦,但大量业务位于美国。该公司一直在建造一个低地球轨道卫星网络,以为城市以外的偏远地区提供互联网服务。目前,OneWeb拥有在轨卫星74颗。按照原计划,OneWeb将在2021年完成648颗卫星部署,最终实现1980多颗卫星的全球覆盖。但今年3月,OneWeb申请破产。OneWeb当时指出,主要是因为新冠病毒疫情导致的市场动荡,使得该公司未能获得所需资金。

OneWeb是space'X旗下星链计划的主要竞争对手,图片来自网络

从业务逻辑上看,OneWeb和马斯克的星链计划有较大的重叠,并且部署规模和发射频次也不及背靠SpaceX的星链。那么英国政府花大价钱收购这家已经破产的企业究竟寓意何为呢?

不争气的伽利略

说起英国,这几年最热门的话题就是“脱欧”,这场历时七年的脱欧大戏终于在今年的1月31日以英国正式脱离欧盟落下帷幕。

在太空领域,为了建立欧洲自己控制的民用全球卫星导航系统,欧洲人决定实施伽利略计划,但是这项计划却因种种原因不停的推后。

早在1999年就由法国、德国和意大利牵头开始筹划欧洲自主的卫星导航系统。不过由于财政的拮据以及美国的压力,欧洲各国直到2003年5月才就第一阶段计划达成一致。

伽利略卫星导航系统概述,图片来自网络

彼时资金捉襟见肘的欧洲人为了确保伽利略计划的融资,便在2003年9月吸纳中国进入该计划以换取2.3亿欧元的投资。由于缺钱的欧洲人一开始便针对伽利略计划采用了政府与社会资本合作的PPP模式,因此纯商业考量下的伽利略计划既需要来自中国的投资,也需要未来规模巨大的中国市场。

2005年,伽利略系统的第一颗试验卫星GIOVE-A升空。之后,好运似乎已经用完的伽利略系统开始陷入停滞。此前,欧盟出于对欧美关系以及对安全与技术独立的考量,一直将中国排挤在核心机构之外。最终,一系列的变故迫使中国在2006年12月决定另起炉灶,建设独立的北斗导航系统。

中国的出走对于伽利略项目的进展无疑是雪上加霜。2005年,,该计划因欧盟内部预算问题而被迫搁置,这一搁置便是六年。直到2011年8月,伽利略系统的第一颗卫星才正式入轨。

2016年12月,累计18颗卫星在轨的伽利略系统终于开启全球性定位服务的测试阶段。根据设计,伽利略系统需要24颗卫星才能正常使用全球定位。当时还缺六颗卫星的欧洲人不得不借助美国GPS卫星的帮助。

截至目前,由30颗卫星组成的伽利略系统中的26颗已经部署到位,最后4颗卫星也将在今年年底之前全部升空。而这个时间节点已经距离原有规划滞后了12年,75亿欧元的实际耗费更是远高于2003年项目启动时22亿至29亿的预估。

严重延后的项目进度和超出估量的资金投入让英国人对伽利略项目彻底失去了耐心。

英国脱欧后将不会使用伽利略系统,图片来自Brexit ne'ws

英国脱欧后将不会使用伽利略系统,图片来自Brexit news根据英国政府官网2018年12月1日公告显示,时任英国首相特蕾莎 梅(Theresa May)已经确认,在脱欧之后,英国不会在本国的国防及关键国家基础设施中应用伽利略卫星导航系统。

英国国防大臣加文 威廉姆森(Gavin Williamson)在2018年接受采访时说:“当前状况下,推进我们自己的卫星导航系统建设至关重要,虽然我们失去了“伽利略”的使用权,但这也将是对英国积累深厚的卫星技术很好的一次展示机会。”

英国庞大的太空野心

威廉姆森及英国政府所表现出的雄心壮志绝非不自量力。事实上,英国在太空领域拥有非常深厚的技术积累。英国是继美国和苏联之后,第三个将卫星发射到太空的国家,并且也是世界上第六个用自己研发的运载火箭成功发射自研卫星的国家。并且,英国占有全球小型卫星出口市场 40% 的份额,为全球四分之一的通信卫星提供主要部件,作为英国第三大制造业城市的格拉斯哥市的卫星年产量超过了欧洲任何其他的城市。

事实上,英国早已位列全球卫星技术的第一梯队。在脱欧公投结束之后,英国迅速成立了国家航天委员会,并于去年初发布了加强本土航空航天技术建设的一揽子计划。根据该计划所公布的信息来看,英国目标在2030年占据全球太空市场10%的份额。这份野心不可谓不大。

为了实现这份野心,英国政府都做了哪些举措呢?

2014年,英国政府公布《航天创新与增长战略2014—2030》报告,规划英国航天领域的发展前景。其中报告第一段就指出,政府计划在英国本土建立一个太空港。同美国太空港一样,英国计划建造的太空港将重点用于商用、民用航天飞行。

2018年,英国苏格兰地区萨瑟兰郡被确定为英国第一个航天发射中心所在地,该航天发射中心最初将承担火箭和卫星发射任务,并在后续加入横向发射。这也就意味着,该发射中心将同时拥有发射运载火箭和亚轨道航天飞机的能力。

英国太空港示意图,图片来自感受SAR信息空间

英国政府看好商业航天的价值。英国商务部大臣格雷格·克拉克说:“希望英国成为欧第一个发射卫星的地方。英国蓬勃发展的航天工业,使英国处于航空航天供应链的领先地位,并且这种优势将在商业航天领域为我们开拓出一方天地。”

除了在商业航天领域做出的努力外,英国在太空军事战略领域同样不甘落后。

在今年年初举行的英国航天大会上,英国国防部防务科技实验所太空团队的安德鲁·阿什(Andrew Ash)表示:面对正在日益加速的太空领域军事竞争,英国需要做好准备以应对未来15年内可能爆发的太空冲突。

并且,英国国防部还在会议上宣布,将在未来挑选出12个出色的太空项目并为它们提供大量的研发资金,而OneWeb就是其中之一。

OneWeb:英国太空复兴的不二之选

当消息放出时,几乎所有人都很难相信这家输给SpaceX的公司会被英国政府和Bharti Global斥巨资收购,难道它们就没有更好的选择了吗?

其实,英国政府收购OneWeb的两个原因就是技术和安全性。

如果说SpaceX是一家集火箭发射、卫星、载人航天于一体的优秀全能生,那么OneWeb就是微型卫星制造领域的特长生。OneWeb制造的卫星重量仅在150-250KG之间,并且其在弗罗里达建设的卫星工厂已经实现了自动化、流水线式地制造卫星。

OneWeb位于美国佛罗里达的工厂,图片来自网络

早在 2017 年 6 月,OneWeb 便凭借此计划获得了美国联邦通信委员会的批准,比SpaceX获批整整早十个月。但由于 SpaceX 拥有超强的火箭发射回收能力和相对稳健的财务支撑,业务相对单一的 OneWeb 既缺乏自我造血能力,也没有很好地解决成本问题,导致 OneWeb 逐渐丧失了先发优势,彼此间的差距不断拉开。

虽然在与SpaceX的多年竞争中败下阵来,但并不是因为技术原因。也就是说,OneWeb依然是一家拥有深厚技术积累的公司,毕竟当年它提出低轨道卫星网络计划时,SpaceX还是这一计划的效仿者。

在退欧公投伊始,英国也曾提出自己开发独立的卫星导航系统,但这需要花费40~50亿英镑。而这次收购 OneWeb 既可以让英国以更低的价格获得卫星导航定位的能力,又能让OneWeb的卫星制造技术和英国强大的卫星制造业“强强联手”。

而从安全性方面,OneWeb相较于其他低轨道卫星公司来说可以更好的被英国政府控制。

因为 OneWeb 的总部位于伦敦,是一家实打实的英国本土公司。在收购消息放出后,英国就有官员表示:OneWeb的一切销售事宜及规则将由英国政府拍板。也就是说,哪些国家的用户可以访问和使用OneWeb的技术和服务将由英国政府来决定。这一举措无疑提升了其自建卫星系统的安全性。

OneWeb是一家实打实的英国公司,图片来自网络

现成的技术积累、低廉的成本、本地“户口”,都让OneWeb成为英国建立自有卫星导航系统计划中第一步的不二之选。

那么这桩收购案的另一个主角印度电信运营商Bharti Global参与收购的目的又是什么呢?

Bharti Global作为全球第三大移动运营商,在南亚和东南亚拥有超过4.25亿的通信客户,其本身也是印度通信巨头Jio在印度本土的头号竞争对手。

进入2020年以来,Facebook、微软、Silver Lake等硅谷巨头纷纷抢购Jio的股份,以求通过Jio实现自家产品在印度市场更好的本地化。手握大量资金的Jio一定会立马开始自己的战略性扩张,从而成为印度通信和互联网市场的绝对龙头。

作为竞争对手,Bharti Global自然不会看着Jio一点点的蚕食掉自己的“地盘”,但苦于背后并没有Facebook和微软这种等级的硅谷巨头撑腰。所以,Bharti Global就将目光投到了未来的卫星通信业务上。

OneWeb的负责人在法拍结束后表示,公司未来将会在南亚和非洲等基础设施较差的国家和地区率先建立起卫星通信网络。

Bharti Global产参与收购OneWeb为自己的未来吃下一颗“定心丸”

不得不说,Bharti Global参与收购OneWeb是一个“三全其美”的办法。这样一来,Bharti Global既避免了与财大气粗的Jio正面竞争,又以相对便宜的价格顺势搂住了英国政府这条粗腿,并且还能在未来的太空通信领域为自己率先争到一席之地。

随着太空竞赛进入2.0时代,美国的SpaceX、中国的天宫一号、欧洲的伽利略导航系统都是各个国家在太空领域的最杰出的成果。从载人航天到空间站、从太空轨道到频段资源,企业与企业、国与国之间都展开了激烈的角逐。而英国是否会在这场战争中重新崛起,我们不得而知。唯一可以确定的是,在未来10年的时间里,太空一定会非常热闹。