大客户变劲敌!晶片自制潮爆发,英特尔、Nvidia 心惊

英特尔(Intel)、AMD、Nvidia 等晶片巨擘的竞争压力日增,大客户摇身一变成了劲敌,争相研发自家的云端和人工智慧(AI)晶片。

华尔街日报、纽约时报报导,12 月初亚马逊发表新晶片,宣称能加快AI 演算法学习数据的速度。之前已替旗下云端部门Amazon Web Services(AWS)打造专属CPU。不只亚马逊、微软(Microsoft)和Google 也在研发自家晶片,借此提高效能、降低成本。此种作法颠覆半导体界的权力平衡,迫使传统晶片大厂必须推出更客制化的晶片,满足客户需求。

亚马逊、苹果等的自家晶片,在规模4 千亿美元的半导体产业掀起涟漪。长期以来,晶片的关键决定权掌握在半导体制造商手上,现在有能力自制晶片的使用者逐渐夺走话语权。

以往半导体制造商规模大,多半设计通用型的高效能晶片,要客户自行改动,让晶片发挥最大效能。如今状况骤变,大客户财力雄厚,规模狠甩英特尔。ARK Investment Management 分析师James Wang 说:「1990 年代的英特尔,比所有客户都大了十倍,但是现在客户规模早已超越供应商。正因如此,客户有更多资本和专长,能自行设计晶片」 。

目前美国晶片龙头Nvidia 市值为3,300 亿美元,英特尔市值为2,070 亿美元。云端巨兽亚马逊、微软、Google 母公司Alphabet 市值早已突破1 兆美元。

亚马逊、Google 等能吃下晶片设计工作,一方面是有ARM 架构可用,另一方面也是台积电兴起促成。晶圆代工厂让科技大厂无须投资数十亿美元购买制造设备,就能生产晶片。新创业者Nuvia 执行总裁Gerard Williams III 指出,英特尔丧失晶圆制程优势,台积和三星电子能在每组晶片塞入更多功能,下单给这些代工厂的ARM 晶片设计者享有速度优势。

值得注意的是,目前为止,传统晶片商损失的市占不多。晶片分析师Linley Gwennap 表示,客制化ARM 架构中央处理器,市场比重不到1%。其中以Google 的AI 晶片产量最多,约占所有AI 晶片10%。尽管如此,大多数资料中心CPU 仍由英特尔供应。