十三王救天京:决定太平天国命运的最后一次大决战

1862年初夏,在曾国藩的遥控指挥下,曾国荃、彭玉麟分别率领湘军陆师和水师,抵达太平天国都城天京(今江苏省南京市),分别入驻雨花台和护城河,完成了铁桶一般的包围圈。

自从安庆失守后,洪秀全就预感湘军将会顺着长江一路南下,进逼天京。只不过,他万万没有料到,湘军的攻势会如此迅猛,只用了大半年时间就扫清了外围,兵临城下。

在这之前,清军绿营在天京城外驻扎了两支劲旅,分别是江南大营和江北大营。江南大营和江北大营虽然很讨厌,却没有对太平天国造成致命的影响。太平军没有耗费什么功夫,就两次攻破江南大营和江北大营。然而,曾国荃和彭玉麟的湘军就不同了。

与绿营相比,湘军战斗力更强,武器装备更好,特别擅长围城战,每到一地都必须深沟高垒,严密布防,接下来才考虑作战的事宜,被称为“铁桶阵”。湘军的铁桶阵让太平军吃够了苦头,很是忌惮。

洪秀全很清楚地看到了湘军的威胁,与江南大营和江北大营完全不是一个档次,下令忠王李秀成回师天京,解除湘军的威胁。为了显示事态的紧急,洪秀全一天之内给李秀成下了3道诏令。

那时候,李秀成在哪里呢?

李秀成是太平天国后期一位杰出的军事将领,堪称太平天国的“顶梁柱”。

1860年,李秀成在英王陈玉成等人的配合下,率领一支精兵一举攻破了江南大营,随即挥师东进,杀进清朝的财赋重地浙江和江苏,占领了大片土地,先后攻克了重镇杭州和苏州。在攻占苏州后,李秀成在苏州修建了忠王府,驻扎于此。

收到洪秀全的3道诏令后,李秀成并没有立即出行,而是召集将领进行分析。他们一致认为,湘军初来乍到,攻势凶猛,太平军不能与他们硬碰硬,不妨坚守一两年。等湘军战成疲惫之师后,再与湘军决战,必能一举解除包围。随后,李秀成将与将领们商议的结果奏报给洪秀全。

洪秀全闻讯,勃然大怒。他马上下诏,将李秀成骂得狗血淋头:“三诏追救京城,何不启队发行?尔意欲何为?尔身受重任,尔知朕法否?若不遵诏,国法难容!仰莫仕暌专催起马,启奏朕知!”洪秀全下令李秀成即刻回师天京解围。

李秀成被洪秀全这番话吓出了一身冷汗。洪秀全很信任他,向来是温言淳淳,推心置腹,从来没有使用如此严厉的口吻。李秀成再次召集将领开会,商定了救援计划,决定十三王一起行动,发兵救援天京。

十三王分别是忠王李秀成、慕王谭绍光、孝王胡鼎文、航王唐正才、相王陈藩武、听王陈炳文、纳王郜永宽、补王莫仕暌、堵王黄文金、襄王刘官芳、首王范汝增、来王陆顺德、奉王古隆贤。

这就是太平天国历史里赫赫有名的“十三王救天京”。

其实,除了十三王,还有驻扎金华的侍王李世贤,驻扎常州的护王陈坤书也率部参与了救援行动。严格地说来,应该是“十五王救天京”。

当年8月,十三王率领20多万太平军离开苏州,星夜兼程奔向天京。一个月后,20多万太平军将曾国荃的湘军重重包围在雨花台,包围线长达60里。

曾国荃全军只有3万多人,不久前又染上了一场瘟疫,许多官兵都染病在身,战斗力大幅度下降。面对咄咄逼人的太平军,曾国藩身在安庆,却“忧之废寝食,飞檄令撤围”,以至于“心已用烂,胆已惊碎”。

太平军也受到了瘟疫的影响。但是,为了尽快解除湘军的包围圈,李秀成率领太平军一边克服瘟疫带来的影响,一边不分昼夜边拼命攻打。

这是一场前所未有的激烈战役。双方在雨花台展开一次次死我活的残酷厮杀。从人数上来看,太平军占据绝对优势。可是,湘军挖掘修筑的两层壕沟和堡垒,异常坚固。湘军装备的洋枪洋炮,发挥了极大的威力。因此,尽管从10月13日到11月26日,在46天内,太平军组织策划了4次全面进攻,但都没有彻底消灭湘军。湘军甚至还能在10月27日组织3支敢死队,对太平军进行突然袭击,让太平军伤亡惨重。

太平军最接近成功的一次是在11月13日。在李秀成的亲自指挥下,太平军将湘军壕沟炸出了两道缺口,随后进行了冲锋。就在太平军快要攻占壕沟,胜利在望时,天空突然下了一场暴雨。太平军的枪炮被雨水打湿,全部哑火。战斗无法继续下去,李秀成只好率领军队,恨恨地退出了战场。

随着时间的不断推移,转眼到了冬天,气候逐渐寒冷。太平军从苏州出发时,还是盛夏时节,没有携带冬天的衣服。他们身上单薄的夏衣,显然无法抗拒严冬的袭击。

与此同时,太平军虽然有几十万部队,却几乎都是陆师,没有水师,无法像湘军那样通过水路运送粮草弹药,全靠陆地转运,供不应求。经过一个多月的消耗后,太平军的粮草弹药都出现了匮乏的现象。

还有一个坏消息是,在浙江的左宗棠和在江苏的李鸿章,分别派军队前来袭扰李秀成的大本营。李秀成非常清楚,如果太平军不及时撤出战场,那么将有可能被湘军再次反包围,搞不好会全军覆没。因此,11月26日,李秀成在率部对湘军进行最后一次攻击后,以攻为守,全部撤离战场。

就这样,曾国荃凭借3万湘军,阴差阳错地打赢了持续46天的雨花台之战,让太平天国十五王和数十万太平军无功而返。想起来真是让人感到不可思议。难道,这就是太平天国的命运吗?

在那以后,太平军再也无力组织大规模的救援之战,只能任由曾国荃包围着天京,直至1864年6月湘军攻陷天京。