被困“铁桶”69年的人,一生无法呼吸,停电就意味着死亡

在美国德州一间明亮的房间里,一台巨大的黄色长筒机器在不断膨胀与收缩,发出嘈杂的声响,一个老年男子蜷缩在里面,只有脑袋漏在外面,他的名字叫做保罗 · 亚历山大。

这已经是他呆在这“铁桶”的第69年,这个“铁桶”有一个官方的名字叫做“铁肺”。这是第一个代替人体器官功能的机器,它可以帮助保罗自主呼吸,在上个世纪,有许多罹患脊髓灰质炎的儿童都住在这“铁桶”内,半个世纪过去,保罗成为了仅存的铁肺人。

脊髓灰质炎也叫小儿麻痹症,是由脊髓灰质炎病毒引起。脊髓灰质炎病毒为嗜神经病毒,它会侵犯人体的中枢神经系统的运动神经细胞,使与之有关的肌肉失去神经调节,发生萎缩。这也意味着儿童就算保住了命,但身上还是会被留下永久的印记——残疾,严重的病例还会出现呼吸肌的瘫痪,引起窒息死亡。

1916年,美国纽约爆发了灰质炎的第一次大流行,在9000多个病例中,有2343例死亡。在这之后的每个夏天,疫情都会如时钟般准时爆发一次,患者更是增无减。1921年,后来成为美国第32任总统的富兰克林·罗斯福感染脊髓灰质炎,当时他39岁正值壮年,但仍留下终生残疾。

为了帮助这些人可以呼吸,1927年,哈佛大学菲利普·德林克(Philip Drinker)和肖(LA Shaw)发明了"铁肺(iron lung)"以治疗脊髓灰质炎引起的呼吸肌麻痹。他们的做法是,把病人除了颈部和脑袋外,均放在一个密封的容器内,使用电动气泵控制舱内的气压,当空气抽出舱外、令气压降低至低于肺内时,病人肺部便会扩张,空气就由其口鼻和气管吸入肺部;反之,当气压增加时,病人便呼出空气。所以铁肺被承担了人体肺的功能,帮助人强制呼吸。

20世纪40年代末期,“铁肺”首次进入波士顿一家儿童医院,对脊髓灰质炎并发呼吸麻痹的小孩进行通气支持。“铁肺”在运作起来后,小儿麻痹症患者必须终生依靠这个大铁桶来维持生命。这些使用铁肺的患者只有一个头露在铁桶外,终生无法自由活动

50年代,流行性脊髓灰质炎肆虐欧洲和北美,1952年,美国报告的病例高达57628例,其中21269名患者瘫痪,3145名患者死亡。“铁肺”由此被再度推广。1946年出生的保罗,就是在6岁的时候患上了脊髓灰质炎,自颈部以下全身瘫痪。从此被困在了“铁桶”里。

虽然铁肺挽救了“铁肺”缺陷显而易见——肺通气不足,肺不张多见,呼吸道缺乏管理,患者的躯体封闭在铁桶内,护理和贴身治疗有困难。另外这“铁桶”体积大而笨重,病死率高。

居住在“铁桶”中的铁肺人,一旦停电就意味着死亡,停电也是所有铁肺人最害怕的事情,2008年的时候,美国杰克逊镇因遭受雷暴雨袭击突然停电,导致“铁肺”停止运作,在“铁桶”中生活58年的奥德尔就不幸气绝身亡。

奥德尔

正因为“铁肺“有许多缺陷,1955年,恩斯特隆成功研制出持续性通气的机械装置,为脊髓灰质炎并发完全性麻痹的患者,提供持续性机械通气服务,大部分居住在“铁桶”中的铁肺人都更换了更轻巧的“正压气管呼吸机”。

然而,有小部分人因为脊椎变形,无法使用更轻巧方便的新式呼吸机,只能继续使用“铁肺”保命。保罗就是其中之一。

被困“铁桶”69年

保罗6岁罹患脊髓灰质炎,在医院里住了18个月,才带着铁肺出了院。父母亲一直照顾着他,生性乐观的保罗学会用嘴来“行动”。,铁肺中的日子,他吃饭、喝水、玩耍,仿佛 和普通人没什么不同。

到了1971年,保罗开始了长达15年的求学之路,拿到了三个大学文凭,并于40岁时成为了一名执业律师。

在这个过程中,他经历了许多常人难以想象的艰辛,也得到了许多雪中送炭般的帮助,比如在暴风雨造成停电,铁肺不能工作时,有人帮助他手动运转铁肺。

而保罗如今最担心的除了停电之外,就是“铁肺”的维修问题,在2004年,由于大部分铁肺使用者已经离世,并购了铁肺生产商的飞利浦伟康公司宣布他们不再对铁肺保修。

2015年,保罗的“铁肺” 出现了问题,保罗曾通过YouTube平台向外求助,视频曾感动了4000w网友。最终让他找到了专门的机械修理师,确保铁肺能够继续完美运行。

他一直保持乐观并且保持着忙碌。如今他一直在书写属于自己的回忆录。他用牙齿咬住一根塑料棒,塑料棒的一端固定着一支处理过笔尖的钢笔,他就用这个工具打字、接电话。

即使被困在”铁桶”里,保罗也从未向命运屈服,69年不屈斗争,这位古稀老人,以 超乎想象的顽强毅力,取得常人无法达到的成就,实现了各种梦想。

如今,再也不会有人重复保罗的悲剧,因为小儿麻痹症疫苗早在1954年问世,1959年12月顾方舟研发了脊髓灰质炎疫苗“糖丸”,使中国进入无脊髓灰质炎时代。

不过,脊髓灰质炎始终没有成为为数不多的几种能被消灭的传染病之一。目前全球范围内仍有3个国家有脊髓灰质炎野病毒病例报告,包括亚洲的巴基斯坦、阿富汗和非洲的尼日利亚。

希望我们可以在不久的将来,看到野生脊髓灰质炎病毒的终结。

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