缺“芯”之际,联发科与恩智浦却“大打出手”,先后发起“ITC 337调查”

作者:黄莺

正当全球为“芯片”缺货而无计可施之际,两家重量级的“芯片”企业却在美国打起了“337调查”的对攻战。

11月1日,荷兰恩智浦(NXP)半导体向美国国际贸易委员会(ITC)提出对联发科、亚马逊、贝尔金、Linksys几家企业的调查申请(NO. 337-TA-3574),认为其非法进口到美国、为进口而销售和/或进口后在美国境内销售的特定集成电路、芯片组和电子设备及其下游产品侵犯其五项美国专利权。

NXP此次所用的五件专利涉及范围较广:

(1)US7,593,202涉及“多重电力领域积体电路之静电放电保护电路”(台湾专利名称),该美国专利只有一件台湾专利同族,显示出NXP在布局这件专利时,要面对的竞争对手就很明确。

(2)US8,482,136涉及“扇出型芯片封装”,属于晶圆封测相关技术。

(3)US8,558,591涉及“带电源控制的锁相环”。

(4)US9,729,214涉及“无线局域网中多用户通信的组确认”。

除了(5)号有比较多的同族专利之外,(2)-(4)号只在美国有申请,但是这些专利背后或许都大有来头:其中(4)-(5)号涉及无线通信的专利是NXP从Marvell手中获得的,(3)号专利最早是飞思卡尔申请,此后接连在花旗银行和摩根斯坦利基金有过金融抵押,足见其价值含量;(1)-(3)号专利都曾在摩根斯坦利基金有过转让(质押)记录。

看到这,如果以为这又是一起西方巨头针对中国企业发起的“ITC 337调查”,意图在遏制中国企业进入美国市场,那就“大错特错”了。

实际上,这次的“老虎”更像是联发科,NXP此举更像是对联发科早在今年7月就主动在美国ITC对NXP提出“337 调查”的一个“仓促”回应。

2021年7月22日,联发科在美国ITC率先发起针对NXP及下游供应商博世、大陆、Avnet、Arrow电子、Mosuer电子等十个实体公司的“337调查”(No. 337-TA-1272),请求禁止进口NXP生产的用于娱乐系统和自动导航系统的微处理器和传感器。理由是NXP的芯片侵犯了联发科具有电力线、温度传感器、无线设备信号处理产品的设计、结构和操作等美国五项专利。

对于联发科的突然发难,在当前全球芯片短缺的情况下,大陆曾向ITC报告说,如果联发科胜诉,大多数美国汽车生产商将被暂停至少一年

这么来看,联发科此举的意义和影响可谓深远。这也是为何NXP在时隔三个多月后才在ITC同样用337调查反诉联发科的原因,可能对于NXP来说也没想到联发科的突袭。

实际上,在联发科将NXP告上ITC之前的一个月,在2021年6月17日,联发科就在加州中部地区法院将NXP告上了法庭,同样是专利侵权,指控NXP侵犯其US6,738,845、US6,823,451、US8,464,037、US9,265,056、US9,538,531五件美国专利。这些专利与联发科在ITC所用的专利似乎并不一致。

此次,NXP在11月1日提交ITC 337调查的同时,也在加州中部地区法院同样对联发科提起了专利反诉。

两家公司不仅在美国打得如火如荼,在中国,相关专利的无效也已经列上日程,本月就有一起双方的无效口审即将审理。

两家重量级的芯片企业,在全球芯片供应极度短缺的情况下,此番大打出手,背后恐怕并不是市场争夺那么简单。

实际上两家的业务重合度并不太高。

联发科是一家手机芯片公司,2021年Q2数据显示,手机业务占比约为57%,此外包括车载、IoT、ASIC和计算等智慧装置收入占比22%,智慧家庭占比14%,功率芯片占比7%。目前是全球第四大IC设计公司。

NXP在2021年Q2营收26亿美元,其中汽车领域为12.6亿美元,同比增长87%,工业和物联网领域营收5.71亿美元,手机领域营收3.47亿美元,通信基础设施和其他领域营收4.16亿美元。

那到底是什么原因,使得两家可能并非直接竞争激烈的公司走上互相牵制之路。

是否会是瞄准未来的汽车领域?

从目前来看,NXP在汽车芯片领域拥有绝对的优势,2016年开始,高通计划出资440亿美元并购NXP就是看上其汽车领域能形成很好的互补,虽然此次交易因为中国反垄断审查未能最终成功,但是从这一趋势已经看的到,高通在全力向汽车领域进军,而且目前高通已经有了汽车全链条的研发和布局能力,在智能座舱上进行了重点布局。

具有“小高通”之称的联发科想必未来发展之路应该与高通的趋势有很大的重合,而且联发科从2016年就开发发力车载芯片,将其车载领域的产品代号命名为“黄山”,目前MT2712的客户有大众、现代和奥迪,合作的Tier 1有三星哈曼、LG电子、伟世通等。

随着汽车热度持续升温,进入这一领域的不仅仅是高通、联发科,英伟达、英特尔、三星等芯片厂商也在逐步蚕食传统车载芯片巨头NXP、瑞萨和TI等垄断的市场份额。随着NXP日子的不好过,也有传言包括中国财团在内对NXP的收购。

但是鉴于NXP在芯片领域,尤其是欧洲非常看重的汽车领域的重要地位,可能在现在这个节点去收购NXP都会有一些困难。但是NXP的一些非核心业务,应该是可以出售的,例如ARM处理器等业务。

所以,此次联发科主动对NXP发起的专利诉讼和ITC 337调查的真正目的:是否是想走一步更大的棋?

拭目以待吧。