SpaceX下周将有新身份:全球第二大卫星运营商

星链卫星系统和由更成熟的运营商运营的飞行器之间有着明显的区别。例如,一些用于国家安全的卫星加上燃料重量超过5.4吨,在地球上方数千公里的轨道上运行,需要复杂的地面系统来支持。作为对比,星链卫星仅重227公斤,,在几百公里的高空轨道上飞行。

腾讯科技讯 据国外媒体报道,下周一,美国民营火箭发射公司SpaceX将从佛罗里达州卡纳维拉尔角空军基地发射猎鹰九号火箭,以实现其众所周知的卫星宽带服务梦想。当天,该公司也将悄然跨过一个重要的门槛,成为世界第二大卫星运营商——超越其作为主导的卫星发射提供商的身份。

据报道,周一当地时间上午9点55分,猎鹰九号火箭从40号发射台发射升空,将把该公司的60多颗“星链”卫星送入低地球轨道。

作为将互联网连接传输到地面的计划的一部分,在5月份首次发射后,星链系统的卫星数量达到120个。届时,按照轨道上运营的卫星数量,SpaceX公司将会超过美国宇航局、美国空军和铱星公司这样的重量级机构。

SpaceX计划将大量的星链卫星送入轨道,最终可能多达四万颗甚至更多,一些卫星将会因为轨道衰减而丢失,SpaceX将不断补充新的宽带卫星。

尽管部署如此大规模的卫星系统面临着技术挑战和高昂的成本,但是SpaceX首席执行官埃隆·马斯克认为这是为公司未来深空探索计划买单的一种方式,比如研发星际飞船和超级重型火箭项目。他还希望这一服务能够让地球上偏僻地区的人口获得网络连接。

周一的发射

星链卫星系统和由更成熟的运营商运营的飞行器之间有着明显的区别。例如,一些用于国家安全的卫星加上燃料重量超过5.4吨,在地球上方数千公里的轨道上运行,需要复杂的地面系统来支持。作为对比,星链卫星仅重227公斤,,在几百公里的高空轨道上飞行。

据总部位于美国科罗拉多州的非营利组织“太空基金会”称,下周一的发射将从在轨卫星数量的维度上推动SpaceX升至全球第二位。以下是各机构排名:

Planet公司,目前拥有197颗观测卫星

SpaceX:120颗宽带服务卫星(如果算上五月份失去联系的3颗,共有117颗)

铱星公司:共有106颗通信卫星

美国空军:共有98颗各类卫星,包括通信卫星、地球观测卫星、导航定位卫星,以及科技开发卫星,此外还有功能保密的卫星。

Spire公司:拥有85颗地球观测卫星

美国宇航局:共有67颗卫星,涉及地球科学、科技开发、通信委员会。

如果加上明年的两次星链系统发射任务,SpaceX将超越Planet成为全世界第一大卫星运营商。

“SpaceX制定了一个非常激进的计划,并坚持该计划,”空间基金会战略传播和外联副总裁里奇·库珀说。“周一的发射将进一步加速完成时间表。”

然而,SpaceX与星链的主要优势之一不是设计和建造卫星。该公司还拥有可重复使用的猎鹰九号火箭,能够自己完成卫星发射任务。

“看,这就是竞争,”库珀说。“多元化投资组合会让你成为一家更强大、更有弹性的公司。当你能够提供SpaceX展示的全套服务时——作为火箭发射提供商、集成商和卫星运营商——它将从众多竞争对手中脱颖而出。”

但这不仅仅是纯粹的数量问题。SpaceX星链系统和这一项目正在对全球航天、通信和卫星产业产生严重影响。作为联邦通信委员会授权在太空运营的少数几家公司之一,SpaceX也在突破监管的界限。

法律专家詹姆斯·邓斯坦表示:“卫星发射本身对市场的影响不如SpaceX正在做的事情和发出的信号那么大,他们让每个人都很紧张。”

几个因素导致了这种紧张兴奋的状态,从联邦通信委员会批准星链占据较低的轨道高度到该公司最近的计划,即从最初计划的11000颗卫星到超过40000颗卫星,规模翻了两番。

邓斯坦说,外界对SpaceX最大的担忧是一些卫星将成为轨道碎片和太空垃圾。

“有趣的是,现在,联邦通信委员会将成为轨道碎片的真正战场,”邓斯坦说。他表示该机构虽然有能力,但没有专业知识来认真管理太空碎片。“根本性的、持续一代人的政策决策将来自一个没有真正准备或训练来做出这些决策的机构。”

迄今为止,SpaceX公司已经表示,低轨道实际上对星链系统来说是一个优势,这使得需要淘汰的卫星或航天器能够在大气中彻底烧毁。

为未来的项目准备经费

马斯克曾表示,如果SpaceX获得全球电信产业数万亿美元“蛋糕”的5%,就相当于500亿美元。根据卫星产业协会2018年的报告,这一数字远远超过了全球卫星发射市场46亿美元的规模。

“我们认为这是SpaceX创造收入的一种方式,可以用来开发越来越先进的火箭和宇宙飞船,”马斯克在5月的首次飞行前说道,“我们认为这是在火星上建立一个可自我维持的城市和月球基地的关键基础。”

专家们还认为,星链卫星的部署经验也可以延续到那些遥远的目标。如果它按计划运行,类似的卫星系统可以部署在月球和火星的轨道上,将太空居民相互连接起来,或是连接到地球。

SpaceX的里程碑

撇开具体发射的卫星不谈,周一的发射将标志着SpaceX的两大里程碑。

首先,该公司将使用一个完全重复使用的整流罩执行发射任务(整流罩是火箭发射过程中保护航天器的锥形外壳)。马斯克长期以来一直试图通过重复使用硬件来节省发射成本,过去发射完成后整流罩被扔进海里,可能浪费了数百万美元。

在今年四月的猎鹰重型火箭发射任务中,两个整流罩被成功回收,它们将与星链卫星一起发射。由于这是一项内部任务,这有助于SpaceX进一步降低成本。

其次,猎鹰九号周一的发射标志着SpaceX公司火箭的第四次重复利用飞行。迄今为止,还没有猎鹰九号火箭在退役前飞行过三次以上,但这次将有助于该公司逐步实现发射10次或更多次的目标。

发射后大约八分钟,47.5米高的一级火箭将瞄准一艘在大西洋着陆的无人驾驶驳船。如果它能成功回收,有朝一日它可能会执行第五次发射任务。(腾讯科技审校/承曦)