NASA证实SpaceX将是首家运送航天员到空间站的私人公司

这既是这家通常守口如瓶的航天局的首次明确表态,也是对波音公司的一次不小的打击。

腾讯科技讯 据外媒报道,美国国家航空航天局(NASA)明确证实,SpaceX(凭借其龙飞船)将很快成为历史上第一家将宇航员送入国际空间站(ISS)的私营公司。

在披露第一个宇航员级别的龙飞船已经完成并运往东部后不久,SpaceX和NASA证实,这个具有历史意义的航天器已于2月13日(星期四)抵达SpaceX的佛罗里达加工厂。有了这个里程碑,现在人们相信SpaceX的Demo-2载人飞船计划所需的所有硬件——猎鹰9号助推器b1058、猎鹰9号的上级火箭、龙飞船太空舱C206和龙飞船后备箱——已经完成,经过了验收,并准备在佛罗里达州卡纳维拉尔角起飞。

考虑到龙飞船Demo-2预计将在两三个月后发射,NASA的公开声明称,SpaceX将首次携带宇航员升空。这对波音及其Starliner飞行器来说是个坏消息,而且,这样的公开声明也不符合NASA的性格。根据2014年商业航天员计划(Commercial Crew Program)的合同,波音公司和SpaceX公司分别获得了51亿美元和31亿美元的合同,它们分别在努力建造各自的载人飞行器——Starliner和龙飞船,目的是运送NASA宇航员往返国际空间站(ISS)。虽然这两家供应商都有自己的挑战,但波音的Starliner在2019年12月首次进行轨道发射时出现了众多软件故障,而且从那以来一直受到这些故障的困扰。

在一条后来被删除的推文中,NASA透露,SpaceX最新的“旨在自2011年以来首次携带航天员从美国本土发射升空”的龙飞船已经到达发射场地。

商业航天员计划的账号后来删除了它的推文,NASA附带的博文——链接在该推文中——也经过了修改。但原文明确表示,SpaceX最新的“旨在自2011年以来首次携带航天员从美国本土发射升空”的龙飞船已经到达发射场地。鉴于这条推文和博客文章都包含完全相同的措辞,这有力地表明,SpaceX实际上将成为历史上第一家将宇航员送入太空站的私人公司。

美国国家航空航天局有着相当臭名昭著的历史,多年来一直不遗余力地避免明说或暗示任何可能被认为是批评波音的言辞。波音公司是NASA的一家主承包商,最早的承包任务可以追溯到土星V号火箭的第一级。它实际上已经获得了NASA数十亿美元的年度预算,并拥有强大的政治影响力,这在很大程度上要归功于行业和政府之间的“旋转门”,以及它在过去20年里花费在游说上的数亿美元。

最近,波音公司的Starliner航天器在2019年12月的轨道飞行测试中遭遇了几次与软件相关的重大故障,勉强避免了第二次“灾难性”的故障,因为48小时前的另一次软件故障迫使该公司重新检查了其代码。简而言之,如果波音公司进行了哪怕是表面上的例行数字模拟和综合测试,这两个软件故障都应该可以在发射前发现和修复。

不出所料,NASA现在——至少在事后——非常担心波音的Starliner软件流程缺乏如此基本的和常识性的质量控制水平。可以说,即使是美国国家航空航天局,也可以而且应该在Starliner首次亮相之前就足够关注波音的一些不足之处。更令人尴尬的是,美国国家航空航天局去年斥资500万美元对SpaceX的安全做法和一般工程文化进行了“相当具有侵入性”的审查。这一审查的起因(不是开玩笑)是SpaceX首席执行官伊隆-马斯克(Elon Musk)在一次播客访谈节目中吸食大麻。作为商业航天员计划的一部分,NASA有义务对波音的安全文化进行类似的审查,但波音要求NASA为同样的事情支付五倍的费用——2500万美元。

不出所料,美国国家航空航天局对波音的要求犹豫不决,最终或多或少地进行了一次象征性的“文件”审查,包括审查该公司自己提供的“审计”文件。波音公司很快就发现自己陷入了两起致命的737 Max坠机事件中,劣质软件、不可靠的设计和糟糕的内部沟通导致346人死亡。但是,NASA仍然从未与波音公司进行过类似的安全审查。现在,在经历了一次近乎灾难性的太空故障后,NASA终于决定,安全审查是必要的,而NASA和波音也将不得不广泛审查所有Starliner软件,并调整有缺陷的软件开发和保障质量流程。

也许最重要的是,NASA和波音需要确定Starliner的软件故障是一次性的故障,还是更深层次问题的体现。由于这种不确定性和回答这些问题所需的大量工作,几乎可以肯定的是,波音公司将不得不进行第二次Starliner试飞,以便美国国家航空航天局确认其问题已经得到解决。第二次Starliner试飞几乎肯定会将波音公司的首次载人飞行计划推迟6-12个月。例如,SpaceX的首次载人飞行计划被推迟了至少9个月,此前龙飞船的一个太空舱在一次完美的轨道发射和回收后,在推进器测试期间爆炸。

因此,尽管SpaceX的Demo-2的首次载人飞行可能还需要两个多月的时间,但即使是NASA——以令人难以置信的中立态度和保守的公开声明而闻名——似乎已肯定SpaceX将率先进行载人飞行。截至2020年2月13日,所有Demo-2猎鹰9号和Dragon硬件很可能已经完成,正等待在佛罗里达州进行组装。如果在接下来的几周内一切按计划进行,猎鹰9号和龙飞船最早可能在2020年4月下旬或5月携带宇航员鲍勃-本肯(Bob Behnken)和道格-赫尔利(Doug Hurley)进行首次载人飞行。(腾讯科技审校/乐学)