获亚马逊AWS大单,英特尔AI芯片能否撬动英伟达市场份额?

记者 | 彭新

近日,英特尔在AI芯片上获得重要商业进展。在亚马逊AWS re:Invent 2020大会期间,英特尔与AWS共同宣布,将推出基于英特尔Habana Gaudi人工智能(AI)芯片云服务,计划于明年上半年上线,以降低AI数据集训练成本。

AWS称,对机器学习任务这类云服务的性价比能比目前基于GPU的云服务高40%。英特尔则表示,Habana的Gaudi处理器专门用于训练深度学习模型,包括自然语言处理、对象检测和机器学习训练、分类、推荐和个性化。

Habana Gaudi最初由英特尔收购的以色列芯片公司Habana Labs开发,后者成立于2016年,总部位于以色列特拉维夫。2019年6月,Habana Labs发布Gaudi芯片,在人工智能计算的训练端对标英伟达GPU,具有更好的训练性能;同年12月26日,英特尔宣布20亿美元收购Habana Labs,成为英特尔数据平台事业群旗下独立运营公司。目前Habana Labs在以色列的研发团队已达到约650人。

“人工智能处理器的性能包括两点,计算性能和延迟。” Habana商务总监Eitan Medina此前接受界面新闻采访时认为,原用于通用计算的GPU和CPU,适用于人工智能计算处理时,在架构上存在“先天不足”。从性能端来看,针对AI计算的专用芯片存在优势。

AI计算大致分为两个层面,首先是对模型进行训练(training),整个过程可能耗时数天;之后是训练出的模型响应实际请求,做出推理(inference)。目前,英伟达旗下的GPU(图形处理器)占据训练市场,多数推理任务则仍由传统的英特尔CPU承担。

在快速增长的AI计算需求中,更快的芯片有助于终端企业节约大量成本,因此,Gaudi芯片的市场空间颇具吸引力。Habana Labs中国区总经理于明扬告诉界面新闻等媒体,除了AWS以外,在国内市场,Habana基本已经渗透进了所有的头部互联网企业中,客户开始试用或批量采购Habana的产品。据Habana披露,Gaudi芯片不会作为零售产品单独上市,而是主要出售给服务器公司。

对于亚马逊AWS采用Gaudi芯片,市场普遍认为英特尔在云端AI芯片上相对于英伟达取得重大突破。谈及双方本次联手,AWS大中华区云服务产品管理总经理顾凡解释称,AWS致力于降低算法模型的训练和预测成本,因此倾向于采用性价比最高的芯片。Eitan Medina称,基于Habana芯片带来的性价比优势,在降低AWS资本和运营支出后,反过来可以使AWS和其他公司有能力降低服务价格。

值得一提的是,英特尔此前收购的Nervana也是针对这一特定需求的AI芯片公司。Nervana此前由英特尔AI产品负责人Naveen Rao领导,但产品开发进展不顺,Naveen Rao也于今年初去职。Habana Labs正是承担英特尔在AI芯片领域的“救火”角色。

不过,Nervana在英特尔体系下业务仍在推动。英特尔亚洲AI销售技术总监伊红卫称,Nervana并没有完全终止,在内部也分了针对AI训练和推理两条产品线,后者面向之前承诺的客户还在进行中,训练产品根据英特尔内部对路线图,决定终止。

在科技巨头转向AI的时候,大量以色列初创公司崭露头角,登上世界舞台。收购Habana Labs为英特尔在以色列的第二大收购,仅次于汽车自动驾驶芯片公司Mobileye,后者于2017年以153亿美元的价格被收购。今年五月,英特尔以9亿美元收购了以色列智能运输初创公司Moovit。此外,英伟达今年还完成了以70亿美元收购以色列高速计算网络专业公司Mellanox的交易。

对于以色列公司多以被收购形式结束独立运营,于明扬解释称,以色列企业经营的时候,很少会考虑独立IPO,因为很多以色列企业做的技术很专,不大会有很大的市场发展空间,Habana在成立之初就定了未来寻求与大企业合作的方向。